[L’image du jour] La Nasa baptise “Perseverance” son rover destiné à explorer Mars

La Nasa a officiellement nommé son rover qui doit partir en direction de la planète Mars dès juillet 2020. L'engin a été baptisé "Perseverance" le 5 mars aux États-Unis.

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[L’image du jour] La Nasa baptise “Perseverance” son rover destiné à explorer Mars
Le rover Perseverance lors d'un test en salle blanche dans les locaux du Jet Propulsion Laboratory de la NASA en décembre 2019.

Ne dites plus “Mars 2020”. L’agence spatiale américaine a officiellement baptisé son rover destiné à visiter la planète rouge. La Nasa a choisi le nom “Perseverance” pour porter bonheur à ses grandes ambitions scientifiques. La mission doit décoller à l'été 2020, une période qui doit normalement être chargée en décollages de missions spatiales.

Les États-Unis, seuls sur Mars

Les États-Unis peuvent se vanter d’être le seul pays à avoir réussi à maintenir le contact avec un appareil sur Mars. Depuis les années 1970, la NASA a posé une petite dizaine d’atterrisseurs, de sondes ou de rovers sur la planète rouge. Le rover Curiosity est toujours actif depuis 2012 avec la sonde InSight depuis 2018.

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(La construction du rover Perseverance en vidéo. Crédit : NASA / JPL-Caltech)

La Russie a échoué plusieurs fois dans ses missions martiennes, de la même manière que l’Europe en 2016 avec le crash du module Schiaparelli. L’Agence spatiale européenne (ESA) va-t-elle réussir à changer la donne ? Le départ de la mission ExoMars 2020 est toujours officiellement planifié pour juillet 2020. Les dirigeants de l’ESA et de Roscosmos doivent toutefois faire très prochainement un point de situation sur le réalisme de ce calendrier.

Un nom gravé au laser

Mercredi 4 mars, la NASA a attaché à son rover une plaque portant le nom “Perseverance” gravé au laser (voir vidéo ci-dessous). Aucun élément n’est superflu : la plaque servira à protéger un câble qui alimente les actionneurs du bras du rover, sa foreuse et certains instruments scientifiques de l’appareil.

(Cette vidéo de la gravure au laser a été accélérée 3 000 fois. Crédit : NASA / JPL-Caltech)

Comme à son habitude, l’agence spatiale américaine a mis à contribution les jeunes étudiants américains pour trouver le nom du rover. 28 000 propositions ont formulées et la NASA avait sélectionné neuf noms finalistes : Clarity, Courage, Endurance, Fortitude, Ingenuity, Perseverance, Promise, Tenacity et Vision. Le nom vainqueur a été proposé par Alexander Mather, un garçon de 13 ans.

En quête de vie microbienne sur Mars

Avec un poids de 1 043 kilos, le rover mesure 3 mètres en longueur pour 2,7 mètres de largeur et 2,2 mètres de hauteur. Avec sept instruments scientifiques, il devra notamment chercher des signes d’une éventuelle vie microbienne sur la planète rouge. Il étudiera aussi le climat et la géologie de Mars en recueillant des échantillons de roche. Ceux-ci devront être ramenés sur Terre par une mission ultérieure.

La fenêtre de lancement de la mission est prévue entre le 17 juillet et le 5 août 2020 avec une fusée Atlas 541 d’United Launch Alliance (co-entreprise de Boeing et Lockheed Martin). L’atterrissage de la mission sur Mars est planifié pour le 18 février 2021, à Jezero, un cratère d’impact de 49 kilomètres de diamètre.

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