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La naissance d’un géant du nickel

Daniel Krajka | | | |

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La naissance d’un géant du nickel
Des navires semi-submersibles de 216 mètres de longueur ont transporté les 17 modules construits en Chine qui vont constituer l’usine pyrométallurgique. Le plus haut fait 46,5 m pour un poids de 3 500 tonnes, le plus petit, 20 m.

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La naissance d’un géant du nickel
Exploité depuis 1880, le massif de Koniambo, long de 20 km et large de 12 km, s’élève jusqu’à 930 m. Avec des réserves évaluées à 62,5 millions de tonnes (Mt) de minerai à teneur moyenne de 2,46%, soit 6,1 Mt de nickel contenu, il est l’un des plus riches gisements latéritiques non encore développés.

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Le port privé construit par Koniambo Nickel (KNS) peut accueillir 54 bateaux par an, des vraquiers embarquant jusqu’à 50 000 tonnes qui amèneront le charbon-vapeur australien destiné à la centrale thermique. Les granulats de ferronickel seront exportés par containers.

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Des tombereaux de 50 à 100 tonnes apportent le minerai au centre de préparation, où il est enrichi, criblé, broyé et homogénéisé en boulettes de 16 mm. Il est ensuite versé sur le convoyeur qui, au rythme de 700 tonnes/heure, le transportera vers l’usine pyrométallurgique.

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Descendues du massif, les différentes qualités de minerai sont mélangées pour obtenir une teneur homogène puis stockées.

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Réceptionné à l’usine après un voyage de près de 12 km, le minerai de nickel est successivement broyé, séché, calciné et réduit avant de passer dans un four électrique à 1 600°C et d’être raffiné pour finir en granulats de ferronickel.

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Outre le constructeur chinois des modules, COOEC, de nombreuses entreprises françaises sont intervenues dans la construction de l’usine : Technip, EGIS, CIS, OBM, Géocean, Géomines...

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Pas moins de 5 milliards de dollars auront été nécessaires à l’achèvement du complexe nickelifère Koniambo Nickel, un projet vieux de près de 50 ans.

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Cathédrale industrielle du 21e siècle avec ses deux tours de 120 m de hauteur et sa flèche (la cheminée de la centrale thermique) de 142 mètres, KNS est le plus important investissement industriel en France entrant en activité en 2012.

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Il aura fallu déplacer 8,5 millions de mètres cubes de terre et de roche – plus de trois fois le volume de la pyramide de Gizeh - pour dégager le terrain sur lequel a été construite l’usine.

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Pas moins de 80 000 mètres cubes de béton et 53000 tonnes d’acier auront été nécessaires à la construction du complexe nickélifère de Koniambo.

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Les chefs coutumiers de la région, sans lesquels rien n’aurait pu se faire. Si les craintes liées à la pollution et au bouleversement que le projet va créer dans la vie traditionnelle sont importantes, tous reconnaissent que KNS va leur offrir une base économique pour l’autonomie.

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Avec une production attendue de 60 000 tonnes de nickel, Koniambo Nickel est l’un des plus importants complexes nickelifères du monde. Il est détenu à 51% par la SMSP, propriété de la province Nord de Nouvelle-Calédonie, qui a apporté le gisement minier. Les 49% restant sont la propriété de la compagnie minière diversifiée anglo-suisse Xstrata, qui a fourni son savoir-faire et la quasi-totalité des capitaux.

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