Au Canada, une mine de sable bitumineux produit quotidiennement 450 000 barils de pétrole

Ludovic Dupin | |

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Au Canada, une mine de sable bitumineux produit quotidiennement 450 000 barils de pétrole

En 27 ans, Syncrude a excavé sa mine sur une surface de 40 000 hectares - quatre fois la surface de Paris - sur environ 80 à 100 mètres de profondeur. Ici, la mine Nord, en exploitation depuis 2000.

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Les différentes strates d’exploitation sont visibles. Plus le sable est sombre, plus il est riche en pétrole. La proportion d’huile est de 10 à 11 % en moyenne avec quelques pointes au-delà de 20%. La couche de terre végétale supérieure doit être mise de côté et replacée en fin de vie de la mine.

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Les pelleteuses chargent des camions géants de sables bitumineux. Dans la benne, 400 tonnes de produits, soit environ 200 barils de pétrole… plus de 20 000 dollars d’or noir par cargaison.

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Gros budget pour ces camions : les pneus. Chacun vaut 10 000 dollars et leur durée de vie n’excède pas 10 000 heures, soit un peu plus d’un an pour ces engins utilisés 7 jours sur 7. Le fournisseur ? Michelin, bien sûr.

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Le début du process commence par la collecte du sable sur des tapis de transport.

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Le sable bitumineux parvient à la tour d’hydrotransport où il est mélangé avec de l’eau à 50-60 °C, première étape du traitement. Il faut 3 unités d’eau pour une unité d’huile.

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Les premières étapes de raffinage sont effectuées à quelques centaines de mètres du site. Le sable, l’eau et le pétrole sont séparés. Le bitume rejoint alors le cocker où il est chauffé pour casser les grosses molécules et les transformer en naphta et diesel.

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Point environnemental sensible : les queues de traitement. Si 85 % de l’eau est recyclée, une partie chargée d’hydrocarbures doit être stockée. Ici, Syncrude expérimente un bassin artificiel de décantation où les bactéries dégradent les hydrocarbures. Des coups de canon autour du lac artificiel empêchent les animaux de s’y abreuver

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Une fois une mine abandonnée, le pétrolier doit la revégétaliser. Ici, sur l’ancienne mine Est, ont été réintroduits des bisons et des essences d’arbres présents avant la création de la zone d’extraction.

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A quelques kilomètres au nord de Fort McMurray dans l’Alberta, Syncrude, coentreprise de 7 pétroliers, exploite la plus grande mine de sable bitumineux du Canada. Il en tire plus de 450 000 barils par jour, soit près de 15 % de la consommation intérieure du pays. Un exploit qui demande un tentaculaire déploiement industriel d'un lourd poids environnemental selon les organisations écologistes. L’Europe cherche à taxer l’importation de ce type de pétrole en raison de ses fortes émissions de CO2. Les exploitants jugent, quant à eux, que leur pétrole n’est pas plus polluant que les autres productions nord-américaines.

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