Le robot chirurgien qui s’avale dans une capsule

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Suffisamment petit pour embarquer dans une capsule ingérable, il se déploie dans le tube digestif pour réaliser une opération. Par exemple : déloger une pile bouton avalée par accident.

Le robot chirurgien qui s’avale dans une capsule © MIT

Ce n’est pas encore "L’aventure intérieure", le film de 1987, ou "Le voyage fantastique" (1966), où l’on voyait des humains miniaturisés voyager dans le corps d’un homme, mais ça commence à y ressembler : un micro robot qui, une fois ingéré par le patient, se déploie et permet de réaliser une opération chirurgicale… 

Les chercheurs du MIT qui ont effectué cette démonstration ont pour le moment testé leur robot sur un modèle de l’œsophage et de l’estomac réalisé en élastomère silicone. Le micro robot s’est révélé capable de déplacer une petite pile bouton, du type de celles qui, paraît-il, sont ingérées par accident chaque année à des milliers d’exemplaires…

Matériaux bio dégradables

L’expérimentation est en fait une retombée des recherches menées par une équipe spécialisée dans les micro robots dits "origami", qui se mettent en forme tout seul, par exemple quand on les chauffe.  C’est ce que fait le petit dispositif inventé au MIT, plié dans un volume de la taille d’une capsule pharmaceutique (à gauche sur la photo), et qui se déploie quand la capsule le libère dans le corps (à droite). Le robot est constitué de 3 couches, dont l’une, celle du milieu, se contracte quand on la chauffe. Le matériau contient aussi un petit aimant, et c’est en utilisant un champ magnétique extérieur que l’on déplace le micro robot.

Les chercheurs du MIT ont déjà réalisé plusieurs générations de ces robots origami, avec des polymères de synthèse. Mais pour cette version ingérable, ils ont dû opter pour des matériaux bio dégradables. La couche interne est un film plastique biodégradable (biolefin), tandis que les deux couches externes ont été réalisées avec des parois de boyaux de porc, comme celles utilisées pour fabriquer des saucisses.
 

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