Iter, le projet d’énergie du futur qui a relancé la course à la fusion nucléaire

Implanté dans les Bouches-du-Rhône, Iter est considéré comme le projet le plus ambitieux au monde dans le domaine de l'énergie. Avec un concept inspiré des étoiles, ce futur réacteur expérimental de fusion nucléaire – dont l’assemblage a débuté le 28 juillet - associe 35 pays et de nombreux industriels français. Allant jusqu'à susciter outre-Atlantique des vocations de "SpaceX de la fusion nucléaire". Récit.

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Iter, le projet d’énergie du futur qui a relancé la course à la fusion nucléaire
Il faut imaginer cet espace rempli par une machine d’un million de composants et de 23 000 tonnes s'élevant sur plusieurs étages.

Novembre 1985, à Genève. Mikhaïl Gorbatchev propose au président américain Ronald Reagan de travailler ensemble à la conception d’un réacteur expérimental de fusion nucléaire "pour le bénéfice de l’humanité". Le principe ? Reproduire la réaction de fusion de l'hydrogène qui survient naturellement au coeur du soleil et des étoiles pour produire de l'énergie de manière massive.

Le dirigeant russe a également consulté Margaret Thatcher et François Mitterrand. L'Europe s’engage alors via la Communauté européenne de l’énergie atomique (Euratom) en même temps que le Japon. Viendront la Chine, la Corée et l’Inde… 35 pays au total se joignent au projet Iter (International thermonuclear experimental reactor), mot qui signifie également "chemin" en latin… Si les premières études techniques démarrent en 1988, la conception finale ne sera, elle, pas ratifiée avant 2001, avant qu’un accord final ne soit scellé en 2006. Et ce n’est qu’en novembre 2010, soit vingt-cinq ans après l’accord de Genève, que la première pierre est enfin posée… en France !

Dix ans plus tard, où en sommes-nous ? Le coup d’envoi à un gigantesque puzzle a été donné par Emmanuel Macron mardi 28 juillet, avec le lancement de l’assemblage du réacteur sur le site d'Iter, à Saint-Paul-lès-Durance (Bouches-du-Rhône).

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