Des vaccins produits à partir de plantes

Medicago développe une technologie visant à produire à partir de plantes des vaccins contre la grippe ... aviaire.

Produire des vaccins contre la grippe à partir de plantes : c’est l’espoir qu’ouvrent les recherches de la société Medicago, qui devrait prochainement construire une unité de production en France en partenariat avec le Genopole d’Evry. Baptisée Proficia, la technologie de Medicago implique une bactérie chargée d’introduire dans les cellules végétales (mais pas au sein de leur ADN) du matériel génétique codant une hémagglutinine, une protéine de surface du virus. Les plantes sont ensuite détruites pour récupérer les protéines.

Avantage : le raccourcissement spectaculaire des délais que cette technologie permet d’espérer. « Alors que l’industrie pharmaceutique évoque une attente de quatre à six mois entre l’identification du virus et la fourniture des vaccins, la technologie de Medicago permettrait de la ramener à un mois. En effet, leur procédé n’implique pas de culture du virus», explique Joëlle Dumas, chargée de mission bioproduction au sein du Génopole. Qui s'empresse de préciser que l’hémagglutinine ciblée pour l’heure par Medicago ne se trouve qu’à la surface du virus de la grippe … aviaire H5N1, dont on a tant parlé il y a quelques années. Plus virulente, cette souche pourrait représenter une menace plus inquiétante que le H1N1 (très contagieux mais associé à un taux de mortalité comparable à celui de la grippe saisonnière) si elle venait à acquérir par mutation la capacité de se transmettre d’homme à homme.

« Pour adapter la technologie au virus H1N1, le changement en termes de process serait infime », précise Joëlle Dumas. Reste que la technologie de Medicago ne sera pas sur le marché cet hiver. « Cette technologie entre en étude clinique ce mois-ci au Canada. Et le début de la production devrait intervenir vers 2011. ».

Muriel de Véricourt

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