Comment fonctionne la cryptologie quantique de l'espace mise au point par la Chine ?

L’Académie chinoise des sciences a mis sur orbite un satellite destiné à tester des télécommunications bénéficiant d’un cryptage quantique, réputé inviolable. Comment fonctionne-t-il ? 

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Comment fonctionne la cryptologie quantique de l'espace mise au point par la Chine ?

Pour échanger des messages codés, la question essentielle est : comment partage-t-on la clé du code en toute sécurité? Le satellite Quess (Quantum experiments at space scale) lancé par une fusée chinoise va expérimenter la distribution quantique de clés, inviolables, entre le satellite et deux stations terrestres.

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Dans les systèmes de cryptage actuels, le secret de la clé repose sur la capacité de calcul forcément limitée d’un tiers malveillant – mais cette limite est repoussée au fil des années. La distribution quantique de clés (Quantum key distribution, QKD) a l’avantage de faire reposer le secret sur des propriétés physiques fondamentales, mises en évidence par la mécanique quantique. Celle-ci prévoit que lorsque deux particules sont "intriquées", des photons par exemple, toute altération de l’une des particules affectera l’autre, même quand elles sont séparées par de très longues distances.

Premiers tests longue distance

La distribution quantique de clés utilise cette propriété pour que toute tentative de s’emparer de la clé soit détectée par les parties prenantes.

Des expériences de QKD ont déjà été réussies sur Terre, mais sur des distances relativement limitées, que ce soit à l’air libre ou dans des fibres optiques. Le satellite chinois, à 600 km au-dessus de la Terre, échangera avec deux stations terrestres en Chine, éloignées de 2500 km. Des communications internationales devraient ensuite être tentées avec l’Autriche, puis d’autres pays européens.

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