Une unité pilote de recherche sur le traitement du cancer pour Areva Bessines

Investissement

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Areva avait tenu à garder confidentiel le dernier projet concernant son site de Bessines-sur-Gartempe (Haute-Vienne) parmi le programme d'investissements de 71 millions d'euros annoncé en décembre dernier. C’est une unité de production de Plomb-212 de qualité médicale qui sera mise en service à Bessines à l’été 2012. A moyen terme, le but est de produire une molécule pour le traitement des personnes atteintes d'un cancer. Le Plomb-212 est un élément radioactif faiblement disponible, mais qui fait l’objet de recherches prometteuses pour le traitement de certains cancers contre lesquels l’arsenal thérapeutique est encore limité.

Présidente du directoire d'Areva, Anne Lauvergeon a rendu public, mercredi 10 mars, ce projet baptisé TAO (Thorium Areva pour l'Oncologie) et porté par la filiale médicale américaine Areva Med LLC. Elle a indiqué que « ce projet illustre la capacité d’innovation d’Areva qui se réjouit de contribuer, à partir de son métier de base, à la recherche de solutions médicales innovantes ».

Grâce à ses compétences en radiochimie et ingénierie nucléaire, Areva a développé des procédés innovants pour extraire des isotopes rares comme le Plomb-212 lors de ses opérations industrielles et les purifier. La filiale américaine a mené, depuis quelques années, des travaux sur ces traitements anticancéreux par radio-immunothérapie avec du Plomb-212. La matière première étant peu disponible, cette piste thérapeutique, connue depuis longtemps des chercheurs, avait été abandonnée. Elle est aujourd'hui relancée en Limousin avec cette unité pilote.

L'enquête publique et l'instruction de la demande de classement ICPE sont en phase de finalisation. Les travaux devraient démarrer en janvier 2011. « Ce site va générer des emplois sans que nous puissions indiquer à ce jour le nombre et la nature des postes, signale Laurent Blaszcyk, responsable communication d’Areva en Limousin. Je précise qu'il ne s'agit pas d'une usine de production de médicaments, mais d'une unité pilote de recherche et d'expérimentation. A terme, l'objectif est d'obtenir la mise sur le marché de ce traitement et de passer à la seconde phase, la construction d'un équipement industriel. Nous ne savons pour l'heure si Bessines sera retenue, cela reste plausible et logique en raison de la qualité et du degré de pureté du Plomb-212 dont nous disposons. »

Areva travaille depuis quelques années avec le National Cancer Institute et l'Université de Pittsburgh. Les premières doses produites à Bessines vont, à présent, être testées sur des patients américains. Ces tests dureront quelques années avant l'obtention de la mise sur le marché. « Nous sommes dans la dernière ligne droite et nous tenions d'ores et déjà à faire partager l'enthousiasme de notre équipe pour ces premiers résultats », précise Laurent Blaszcyk.

De notre correspondante en Limousin, Corinne Mérigaud

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