Une lentille miniature à focalisation autonome

Capable d'adapter sa longueur focale sans commande externe, cette lentille peut servir de détecteur d'acidité ou de température.

Hongruy Jiang et ses collègues de l'université de médecine du Wisconsin-Madison (États-Unis) ont développé une microlentille liquide très astucieuse : elle règle elle-même sa longueur focale en s'élargissant ou se rétractant en fonction des conditions de température ou de pH du milieu.

Cette focalisation autonome, une première dans l'histoire de la lentille, est obtenue grâce au matériau utilisé : un polymère sous forme d'hydrogel qui se gonfle ou se contracte en réponse à un stimulus. Celui-ci déforme alors une gouttelette contenant une couche d'eau et une couche d'huile, l'interface entre les deux formant la lentille. En incurvant cette interface, la lentille peut alors être convergente ou divergente. Ainsi, en envoyant un signal optique, ces lentilles peuvent servir de détecteur par exemple de chaleur. Et en plaçant plusieurs lentilles à divers points le long d'un canal microfluidique, il serait possible de surveiller les changements environnementaux.

Au cours de leurs expériences, relatées dans la revue Nature du 3 août 2006, les chercheurs ont utilisé des hydrogels sensibles au pH et à la température. Mais les hydrogels représentent une vaste famille de matériaux qui peuvent réagir à différents paramètres physiques, chimiques ou biologiques comme, par exemple, la salinité ou l'intensité lumineuse.

Les chercheurs envisagent donc de l'utiliser dans le domaine du diagnostic médical ou encore de l'imagerie optique.

Autre avantage de cette lentille : sa facilité de fabrication, peu coûteuse et rapide (seulement quelques heures).

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