Une cape d’intouchabilité ?

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Il y avait les "capes d’invisibilité", ces matériaux qui détournent les ondes électromagnétiques et rendent invisibles les objets qu’elles cachent. Voici maintenant un matériau qui rend indétectable au toucher l’objet qu’il recouvre.

Une cape d’intouchabilité ? © D.R.

On appelle ça des métamatériaux : des matériaux pourvus d’une structure interne complexe, conçue pour manipuler les ondes qui les traversent. Depuis des années, des chercheurs en ont créé pour démontrer que l’on pouvait  dissimuler ainsi la présence d’un objet. Intéressant, quand le matériau en question fonctionne avec les ondes radars, voire avec la lumière visible.

Ces “capes d’invisibilité“, qui agissent donc sur les ondes électromagnétiques, ont donné des idées à d’autres chercheurs : des métamatériaux ont été créés pour détourner des ondes acoustiques, des vibrations mécaniques, des ondes sismiques… et mettre ainsi une zone à l’abri de leurs effets.

C’est toujours sur ce même principe que des chercheurs allemands du Karlsruhe Institute of Technology (KIT) ont conçu cette fois une “cape d’intouchabilité“. Une sorte de mousse en polymère qui, placé sur un petit cylindre dur, le rend indétectable par le doigt qui appuie dessus : le matériau polymère redirige les forces qui s’exercent à travers lui, et le doigt ne sent pas la présence du cylindre.

Le secret du nouveau matériau, c’est encore une fois sa structure interne : un réseau de minuscules poutrelles (à l’échelle du micron) en forme de cônes. Les chercheurs ont pu le fabriquer grâce à la technique de lithographie laser 3D qu’ils ont mis au point, aujourd’hui commercialisée par la société Nanoscribe. Mais leur métamatériau est surtout d’une espèce plutôt rare : un matériau dit “pentamode“, dont l’existence avait été prévue théoriquement en 1995, et dont les chercheurs du KIT ont été les premiers à fabriquer un exemple en 2012. Ces matériaux ont des caractéristiques mécaniques très particulières, et ce sont ces propriétés que les chercheurs ont utilisé pour réaliser leur “cape d’intouchabilité“.  Bientôt des matelas de camping confortables sur tous les terrains ?   

Thierry Lucas

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