[Tribune] L’économie circulaire du photovoltaïque aux semelles en caoutchouc

Pour Andreas Wade, directeur mondial développement durable chez First Solar, l’industrie photovoltaïque ne peut pas se cacher indéfiniment derrière son label « écologique », et doit faire face au volume grandissant des panneaux photovoltaïques en fin de vie. Ils seraient recyclables à 90 %.

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[Tribune] L’économie circulaire du photovoltaïque aux semelles en caoutchouc

L’idée d’une économie circulaire n’est plus une nouveauté en Europe. Le secteur de la construction, par exemple, a annoncé récemment qu’avec l’augmentation du gaspillage du plâtre il s’intéresse de plus en plus au recyclage des plaques de gypse. De même, selon une récente étude du Fraunhofer Institute Umsicht, l’industrie du recyclage de l’acier va jouer un rôle déterminant dans la transition vers une économie circulaire : non seulement la réutilisation des métaux usagés va économiser de l’énergie et éviter des émissions de gaz à effet de serre, mais elle va aussi donner un avantage compétitif aux pays investissant dans le recyclage de l’acier. Qu’en est-il de l’industrie photovoltaïque (PV) ? Le solaire n’est-il pas déjà écologique en lui-même ?

60 à 78 millions de tonnes de déchets en 2050

Si l’énergie solaire offre une alternative durable - et économique - à l’électricité produite par les carburants fossiles, celle-ci est relativement jeune. Cela signifie que le volume, faible aujourd’hui, de panneaux qui ont atteint la fin de leur vie sera bien plus important dans quelques années. L’Agence Internationale pour l’Energie Renouvelable (IRENA) estime que cinq pays (la Chine, les États-Unis, le Japon, l’Inde et l’Allemagne) produiront entre 60 et 78 millions de tonnes de déchets provenant de panneaux photovoltaïques usagés d’ici à 2050.

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Toute industrie compétitive met la gestion de ses coûts au premier plan de ses préoccupations. Il est en de même pour l’industrie photovoltaïque. Il n’est donc pas évident de convaincre tous les acteurs de cette industrie de prévoir comment réduire, à long terme, l’impact lié au volume de panneaux solaires en fin de vie.

Pourtant, les panneaux photovoltaïques sont fabriqués à partir de matériaux de valeur, notamment du verre, des plastiques, des stratifiés de caoutchouc, des métaux et des matériaux semi-conducteurs tels que du silicone cristallin ou du tellure de Cadmium "Cad-Tel" (CdTE). Si ces composants sont réunis pour produire de l’électricité solaire pendant 25 ans ou plus, ils se prêtent également à un recyclage à forte valeur ajoutée. En effet, chaque composant a de la valeur et peut être réutilisé une fois qu’il est séparé du module qui l’encapsulait. Géré efficacement, ce processus de séparation et de traitement devient un cycle de régénération qui permettra à l’industrie photovoltaïque d’entrer dans l’économie circulaire.

Recyclables à 90 %

Alors que dans le secteur automobile, on arrive à recycler 75 % du poids d’un véhicule moyen, et que dans l’industrie électronique, on parvient à un pourcentage de 45 %, on peut recycler jusqu’à 90 % des panneaux photovoltaïques en matières premières pour l’industrie ; comme le verre, le caoutchouc et du plastique. First Solar utilisé aussi le semi-conducteur CdTe dans son process.

Avec un taux de récupération de plus de plus de 90 %, un kilo du semi-conducteur de Fisrt Solar peut être réutilisé 41 fois, pour générer deux gigawatts-heure d’énergie propre, tout en déplaçant 1 100 tonnes métriques de dioxyde de carbone sur 1 230 ans, avant qu’il ne devienne inutilisable dans l’un de nos panneaux solaires. Ce semi-conducteur est en lui-même un composant stable produit à partir de dérivés de l’exploitation minière du zinc et du cuivre ; il séquestre sans danger ces matériaux, dont les propriétés sans équivalent, servent à produire des modules photovoltaïques ultra-performants.

Une filière à construire

Une récente évaluation menée par la Commission européenne confirme qu’il est nécessaire de mettre en place une stratégie sur les matériaux essentiels à l’industrie photovoltaïque tels que le silicium, l’argent et l’indium. Faute de disposer de telles stratégies, nous risquons de faire face à de graves obstacles au déploiement des technologies à faible empreinte carbone.

L’industrie photovoltaïque ne peut pas se cacher indéfiniment derrière son label « écologique », et doit faire face au volume grandissant des panneaux photovoltaïques en fin de vie. Chaque année, le "jour du dépassement mondial" date à laquelle la consommation des ressources de l’humanité dépasse la capacité de la planète à les produire cette année-là) arrive de plus en plus tôt. Le solaire est en passe de devenir une commodité et un élément passe-partout de l’offre d’électricité mondiale. L’industrie photovoltaïque doit donc avancer à pas de géant pour faire face à ses responsabilités. Ça veut dire, à terme, de détacher sa croissance de la consommation de ressources rares.

Andreas Wade est directeur mondial Soutenabilité chez First Solar

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