Tourisme de l'espace : et si Jeff Bezos grillait la politesse à Richard Branson ?

Les milliardaires de la tech et des médias se livrent une bataille sur un nouveau terrain : celui du tourisme de l'espace. Jusqu'ici plutôt discret, Jeff Bezos, patron d'Amazon, pourrait prendre de vitesse ses concurrents avec sa société Blue Origin, qui prévoit le premier vol de sa fusée "New Shepard" cette année.

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Tourisme de l'espace : et si Jeff Bezos grillait la politesse à Richard Branson ?

Alors que le programme Virgin Galactic est en suspens, suite au crash mortel d'octobre 2014, l'un de ses challengers, Blue Origin, vient de franchir une étape cruciale de son développement. La société fondée par Jeff Bezos, patron d'Amazon, annonce que son moteur de fusée à hydrogène BE-3 vient d'être déclaré bon pour le service, après 450 tests. Ce moteur propulsera le système suborbital New Shepard, dont le premier vol pourrait avoir lieu dès cette année.

premier vol cette année

Comme Space X, Blue Origin cherche à mettre au point un engin réutilisable et capable d'atterrir verticalement. La fusée New Shepard serait capable d'emmener trois passagers à 100 kilomètres au dessus de la Terre. Les lancements s'effectueront depuis la base de la société, à Van Horn, dans le Texas.

Les tests doivent débuter "bientôt", a déclaré le président de Blue Origin Ron Emerson lors d'une conférence téléphonique. La dizaine de premiers vols devrait s'effectuer sans pilote.

Virgin Galactic doit relancer les tests de son SpaceShipTwo dans les prochains mois. XCOR Aerospace, Boeing et SpaceX travaillent aussi à des systèmes de vols suborbitaux. Blue Origin, comme ses concurrents, espère réutiliser des éléments de sa fusée suborbitale sur d'autres engins. La société travaille d'ailleurs une quatrième version de son moteur, le BE-4, avec l'United Launch Alliance (qui compte dans ses rangs Lockheed Martin et Boeing) pour mettre au point un système de propulsion orbitale.

En vidéo : le premier test du moteur BE-3

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