Sunbirds, la start-up qui mise sur le drone solaire

La start-up toulousaine Sunbirds, créée en 2015, vient de présenter son premier drone civil. Propulsé à l’énergie solaire, il sera commercialisé dès le début de l'année 2017.

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Sunbirds, la start-up qui mise sur le drone solaire
Laurent Rivière, co-fondateur et président de Sunbirds et le drone SB4-Phoenix

Sur un marché des drones civils d'observation devenu très concurrentiel, il fallait trouver un concept innovant pour se démarquer. "C'est le premier drone fonctionnant à l'énergie solaire destiné aux marchés professionnels de l'observation", se félicite Laurent Rivière, co-fondateur et président de Sunbirds.

Créée en août 2015 par trois ingénieurs issus des groupes Airbus et Thales, la toute jeune startup, installée au sein de la pépinière d'entreprises Theogone, à Ramonville-Saint-Agne, dans l'agglomération toulousaine, vient de présenter son premier SB4-Phoenix : un drone de trois mètres d'envergure et d'à peine 3 kg, lançable à la main et propulsé à l'énergie solaire.

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Sunbirds compte lancer l'industrialisation et la commercialisation de sa nouvelle famille de drones à propulsion solaire. Une vingtaine d'appareils devraient être produits dès 2017. A compter de 2020, Sunbirds prévoit d'en vendre une centaine d’exemplaires par an dans le monde entier. D'ici là, la start-up, qui emploie une dizaine de personnes, devrait doubler son effectif.

Un drone qui se recharge automatiquement et en temps réel à l’énergie solaire

Libéré des problématiques d'autonomie réduite liées aux batteries électriques ou au fioul, le SB4-Phoenix est capable de voler toute une journée, alors que la plupart des offres actuellement présentes sur le marché civil n’excèdent pas trois heures de vol sans réapprovisionnement. Grâce à ses capteurs embarqués, il peut inspecter des centaines d'hectares de cultures ou des kilomètres d'infrastructures, de type routes, pipelines ou lignes électriques, pendant une dizaine d'heures consécutives par jour.

"Outre l'autonomie, la propulsion solaire apporte une différenciation en termes d'image pour nos clients avec des missions sans CO2", souligne, par ailleurs, Laurent Rivière. Particulièrement silencieux, le drone de Sunbirds peut aussi répondre à de nouveaux marchés, notamment dans le domaine de l’observation des espèces animales.

Un transfert de technologie du CEA Tech

Concrètement, le SB4-Phoenix se recharge automatiquement et en temps réel à l’énergie solaire grâce à une quarantaine de cellules solaires intégrées à la voilure. La startup toulousaine a fait appel au Liten, le Laboratoire d'innovation pour les technologies des énergies nouvelles du CEA Tech, qui a accéléré la mise au point d’une aile industrielle ultra légère, robuste et à haut rendement solaire.

Son point fort : un procédé spécifique d'encapsulation des cellules solaires sur les ailes, qui génèrent globalement une puissance de 115 W. Cette phase de R&D a également bénéficié d'un accompagnement de l'Esa Bic Sud France, l'incubateur régional de l’Agence spatiale européenne.

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