Propanediol biosourcé : MetEx confie une licence à SK Chemicals

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Finalement, Metabolic Explorer (MetEx) ne construira pas son usine de production de 1,3-propanediol (PDO) biosourcé en Malaisie. Lâché par son partenaire local Bio-XCell, la société clermontoise, spécialisée dans les procédés de production de produits chimiques par voie biologique, a changé son fusil d'épaule. En effet, elle a choisi d'accorder une licence exclusive de sa technologie au groupe sud-coréen SK Chemicals, à cheval entre la chimie et les sciences de la vie (6 Mrds € de CA en 2013). Et c'est ce dernier qui se chargera d'investir dans une unité de production. Les termes financiers de la transaction reposent sur le paiement d'une avance à la signature de l'accord, de paiements d'étapes selon le calendrier d'industrialisation et de redevances sur les futures ventes, explique MetEx. « Nous avons choisi de confier l'exclusivité à SK Chemicals, non seulement pour ses capacités industrielles et financières avérées mais aussi pour son engagement à long terme et sa volonté de devenir un leader sur le marché des produits chimiques biosourcés, a déclaré Benjamin Gonzalez, président fondateur de MetEx. Nous sommes convaincus que ce partenariat avec une société de la taille de SK Chemicals est la meilleure option pour créer de la valeur, pour nos actionnaires mais également pour les futurs utilisateurs du PDO qui attendent une solution innovante et pérenne ».

De son côté, Younghwi Jin, senior vice-président et directeur de la division Matériaux biosourcés et énergie de SK Chemicals s'est félicité de cette opération qui devrait permettre à sa société de concrétiser son ambition de devenir l'un des leaders mondiaux pour la production de composés durables et respectueux de l'environnement. SK Chemicals met en effet la main sur un procédé qui a déjà été éprouvé à travers la qualification de plusieurs tonnes de PDO et des essais sur des dizaines de grades de glycérine, matière première choisie pour ce procédé. Intermédiaire chimique avec deux fonctions alcool, le PDO devrait enregistrer une forte croissance en Asie car il peut être utilisé dans de nombreuses applications depuis la formulation de produits cosmétiques ou d'hygiène, la fabrication de résines et de produits de revêtement dans l'industrie de la construction, jusqu'à la production de polymères comme le PTT (polytriméthylène téréphtalate) ou les polyuréthanes.

Pour MetEx, cet accord de licence est un signal positif salué par les milieux financiers par une hausse du titre de l'ordre de 40 % sur la seule journée du 1er juillet. La société avait enchaîné les déconvenues au lendemain de la signature de cette usine de production de PDO en Malaisie fin 2010 qui a poussé deux ans plus tard la société à supprimer 35 % de ses effectifs. Puis en début d'année, c'est Roquette qui a fait faux bond à Metex en renonçant à industrialiser son procédé de production de méthionine biosourcée. Du coup en mai, à l'occasion de la présentation de ses résultats 2013, la société ne disposait d'une visibilité financière que jusqu'à la fin 2015. Cette échéance est désormais repoussée, laissant à MetEx davantage de marge de manoeuvre pour développer ses programmes : acide glycolique, butanol, méthionine et 1,2-propanediol.

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