Produire de l'amidon à partir de tout type de plantes

Produire de l’amidon à partir de cellulose, c’est le pari relevé par des chercheurs de l’université Virginia Tech. Dans cette équipe, on retrouve le professeur Percival Zhang qui est également à l'origine du brevet exploité par la société française Biométhodes. (Celle-ci développe un procédé compétitif de bioraffinerie de 2ème génération, permettant la conversion complète et optimale de la biomasse non alimentaire en carburants et composés chimiques utilisables par l'industrie en substitution du pétrole).

Cette fois, les chercheurs américains sont partis du principe que la demande en amidon allait exploser. La ration calorique d'un individu contient déjà entre 20 à 40 % d’amidon, tandis que, d’ici à 2050, on attend 2 milliards de plus d’humains sur la planète pour atteindre les 9 milliards. Aussi pourquoi ne pas utiliser de la cellulose pour produire cet amidon, sachant que cellulose et amidon possèdent intrinsèquement le même type de formule chimique. Leur différence vient de liaisons chimiques supplémentaires dans la cellulose et qui peuvent être brisées par l’usage d’enzymes spécifiques.

De son côté, la cellulose a l’avantage d’être une macromolécule en forte abondance sur notre planète, dans la mesure où elle est un élément constitutif de la paroi cellulaire des plantes. C’est d'ailleurs l'hydrate de carbone le plus courant sur la terre.

Consommer toutes les plantes

Ce nouveau développement ouvre la voie à la possibilité de produire de la nourriture à partir de tous types de plantes, sans nécessairement recourir à des plantes alimentaires, cultivées de façon extensive, et nécessitant des engrais, des phytosanitaires et de grandes quantités d'eau. Le type d'amidon produit dans le laboratoire est l’amylose, un amidon linéaire qui n'est pas décomposé dans le processus de digestion et agit comme une source de fibres alimentaires. Il a été pressenti pour diminuer le risque d'obésité et de diabète.

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