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Premier succès du satellite qui capture les déchets spatiaux

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TOULOUSE (Reuters) - Le prototype d'éboueur de l'espace RemoveDebris, qui doit tester des techniques pour enlever les débris dans l’espace, est parvenu mercredi à capturer un petit satellite Cubesat à l'aide d'un filet.

Premier succès du satellite qui capture les déchets spatiaux
Le prototype d'éboueur de l'espace RemoveDebris, qui doit tester des techniques pour enlever les débris dans l’espace, est parvenu mercredi à capturer un petit satellite Cubesat à l'aide d'un filet. /Photo prise le 22 juin 2018/REUTERS/David Gray
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C’est un premier succès pour cette mission, financée notamment par la Commission européenne, qui doit apporter des réponses concrètes au problème de la pollution spatiale, la multiplication des débris et des satellites abandonnés en orbite, qui deviennent une menace pour les satellites, voire pour les astronautes.

En juin 2018, la mission RemoveDebris, réalisée par Surrey Space Centre à l’université de Surrey, a été placée en orbite depuis la Station Spatiale Internationale (ISS).

Sur une vidéo, filmée par RemoveDebris mercredi, un filet se déploie autour d’un petit satellite de quelques kilos, lui-même lancé quelque temps plus tôt par le satellite éboueur. La distance entre l'éboueur et sa cible est de 7 mètres.

Emprisonné, le débris en orbite à 300 km d'altitude doit bientôt retomber sur Terre car l'objectif de cette mission n'est pas de récupérer le débris, mais de le forcer à retomber sur Terre pour brûler dans l'atmosphère.

RemoveDebris est équipé de trois technologies Airbus d’élimination active des débris : un filet et un harpon pour les capturer, et un système de navigation optique permettant de développer des techniques de rendez-vous en orbite avec les débris spatiaux.

"Nous avons consacré de nombreuses années au développement de systèmes innovants pour l’élimination active des débris spatiaux afin d’apporter une contribution majeure à la résolution de ce problème grandissant et aux objectifs de développement durable adoptés par l’ONU pour les générations futures", a déclaré dans un communiqué Nicolas Chamussy, directeur général de Space Systems au sein d’Airbus.

Conçu et construit par la filiale d’Airbus Surrey Satellite Technology Limited (SSTL), le satellite comprend aussi une voile de traînée pour accélérer la désorbitation de la mission en huit semaines environ. Sans cette voile, il faudrait plus de deux ans et demi pour désorbiter le satellite.

Le déploiement du filet est prévu en octobre, suivi des essais du système de navigation fin décembre, puis du harpon en février 2019. Ces expériences ont lieu en dessous de l’orbite de l’ISS.

Conçu sur le site Airbus de Stevenage, au Royaume-Uni, le harpon sera lancé à une vitesse de 20 mètres/sec vers un panneau composite, déployé depuis le satellite grâce à une perche, qu’il pénétrera afin de démontrer sa capacité à capturer les débris.

(Julie Rimbert, édité par Yves Clarisse)

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