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Pour le jour de l'An, une sonde de la Nasa va survoler l'objet céleste le plus lointain jamais observé

Rémi Amalvy , ,

Publié le

Images New Horizons, la sonde de la Nasa qui parcourt l'espace depuis 2006, va survoler le 1er janvier Ultima Thule, l'objet céleste le plus lointain jamais étudié. L'étude du caillou glacé, qui gravite à environ 6,5 milliards de kilomètres de la Terre, devrait permettre d'en apprendre plus sur la formation et l'évolution de notre système solaire.

Pour le jour de l'An, une sonde de la Nasa va survoler l'objet céleste le plus lointain jamais observé
La sonde New Horizons va survoler l'objet céleste le plus lointain jamais observé.
© NASA

La Nasa va démarrer 2019 du bon pied avec un événement pour le moins historique, qui se déroulera à l'autre bout de notre système solaire. Le 1er janvier, sa sonde New Horizons devrait survoler Ultima Thule, l'objet céleste le plus lointain jamais étudié, qui gravite à environ 6,5 milliards de kilomètres de la Terre.

S'il ne sera pas possible de suivre tout ceci vraiment en direct (à cette distance, le délai de communication est de six heures et huit minutes), la Nasa prévoit de diffuser les images sur son site internet dès qu'elles seront disponibles.

Les images lisibles arriveront un peu plus tard

Si vous êtes debout, connectez-vous à 6h33 (heure métropolitaine). Il est possible que l'heure exacte change. Pour être sûr de ne rien rater, l'agence américaine a également mis en ligne un compteur. Les images ne devraient cependant pas être vraiment lisibles pour le commun des mortels. Il faudra attendre la fin de la journée, voire le 2 janvier pour que soient diffusées des photos parlantes. "D'autres images, ainsi que des spectres et des ensembles de données seront téléchargés les 2, 3 et 4 janvier", a expliqué Alan Stern, le chef de la mission, durant une conférence de presse.

Découvert en 2014 grâce au télescope Hubble, Ultima Thule est un genre de caillou glacé à la forme irrégulière et d'un diamètre d'environ 30 kilomètres. Il se situe dans la ceinture de Kuiper, la zone du système solaire la plus éloignée du soleil, au delà de l'orbite de Neptune, où tout n'est que glace. Officiellement appelé 2014 MU69, l'objet a rapidement été rebaptisé par l'équipe de New Horizon "Ultima Thule", en référence à l'île mythologique Thulé.

 

Peu modifiés par les rayons du soleil, les corps présents à cette distance n'ont que peu changé par rapport à leur état d'origine lors de la naissance du système solaire, il y a quatre milliards et demi d'années. Ultima Thule représente donc une "capsule témoin" de cette période. Les futures observations permettront d'en apprendre plus sur la formation et l'évolution de notre système.

Un voyage à 50 700 km/h

Lancée en 2006, c'est la sonde New Horizons qui avait dévoilé en 2015 les images époustouflantes de Pluton. L'appareil de 454 kg voyage à 50 700 km/h, soit 1,5 million de kilomètres par jour. Le moindre "grain de riz lui serait fatal" à cette vitesse, selon la Nasa.

Après Pluton, la sonde a continué sa route vers la ceinture de Kuiper, dans le but d'en apprendre plus sur les origines de notre système solaire. La voilà donc bientôt arrivée. Elle devrait passer à environ 3 500 kilomètres d'Ultima Thule.

Pour rendre hommage à cette petite exploratrice qui a déjà passé presque treize ans dans l'espace, le guitariste de Queen Brian May, également docteur en astrophysique, sortira un nouveau morceau solo le 1er janvier.

 

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