Plus fort recul du chômage en Allemagne depuis juin 2008

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BERLIN (Reuters) - Le chômage a diminué en Allemagne au mois de mars contre toute attente, affichant son plus fort recul depuis juin 2008, témoin d'une économie revigorée après la stagnation hivernale.

Le nombre de chômeurs a diminué de 31.000 par rapport à février, pour revenir à un total CVS de 3,382 millions. Le taux de chômage CVS ressort à 8,0% contre 8,1% en février, a annoncé l'Office fédéral du travail.

Les économistes interrogés par Reuters attendaient au contraire une augmentation de 10.000 du nombre de chômeurs.

"Le chiffre de mars est un signal positif pour l'économie, car le chômage avait augmenté ces derniers mois. Cela devrait soutenir la consommation privée à moyen terme", commente Klaus Schrüfer, économiste de la banque SEB.

Le nombre total de chômeurs en données brutes était de 3,568 millions en mars, en recul de 75.000.

L'Allemagne est sortie de la récession au deuxième trimestre 2009 mais la croissance a connu un coup d'arrêt durant l'hiver, qui a été rigoureux.

D'autres indicateurs, comme l'indice Ifo du climat des affaires, paraissent révéler un redémarrage de la croissance. L'indice Ifo a atteint en mars son niveau le plus élevé depuis juin 2008.

Si le chômage n'a pas plus augmenté en Allemagne durant la crise, c'est en raison des mesures publiques qui ont encouragé les entreprises à recourir au temps partiel (Kurzarbeit) plutôt qu'aux licenciements.

L'Office fédéral de la statistique estime toutefois que cette pratique a été source d'une hausse des coûts du travail l'an passé.

Les accords salariaux conclus le mois dernier dans la métallurgie sont davantage axés sur la sécurité de l'emploi que sur les salaires. Cette faible hausse des salaires donne espoir à certains que le patronat sera incité à préserver l'emploi.

"Les entreprises s'en tiendront au temps partiel pendant longtemps. Ce n'était pas forcément prévisible car cela a un coût", observe Andreas Scheuerle, économiste de DekaBank. "Mais il se peut que la confiance des entreprise, reflétée par l'indice Ifo, aide car elles prévoient une reprise des affaires".

"Le marché du travail ne s'est pas encore retourné", constate Klaus Schrüfer. "Les programmes de temps partiel arrivent peu à peu à leur terme et les entreprises réemploieront d'abord ces personnes-là et conserveront leurs effectifs permanents; quant à embaucher des nouveaux venus, l'heure est à la prudence."

Jörg Völkerling, Wilfrid Exbrayat pour le service français, édité par Danielle Rouquié

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