Le rover chinois Zhurong s'apprête à tenter son atterrissage sur Mars

[ACTUALISÉ] Après le succès du rover américain Perseverance, c’est au tour de la Chine de tenter un atterrissage sur Mars. Zhurong, le rover de la mission Tianwen-1, pourrait se poser sur la planète rouge dès samedi 15 mai.

 

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Le rover chinois Zhurong s'apprête à tenter son atterrissage sur Mars
La sonde Tianwen-1 a pris un "selfie" lors de son voyage pour la planète Mars.

La Chine pourrait devenir le deuxième pays à maintenir le contact avec un objet artificiel sur Mars. Le rover Zhurong s’apprête à se poser sur la surface de la planète rouge. La China National Space Administration a fixé une fenêtre d'atterrissage allant du samedi 15 mai au mercredi 19 mai. Après un voyage de sept mois dans l’espace, la sonde spatiale Tianwen-1 avait réussi à rejoindre l’orbite martienne le 10 février, quelques jours avant l’atterrissage du rover américain Perseverance.

La Chine communique bien moins que les États-Unis sur ses missions spatiales. Certains médias évoquent une tentative d'atterrissage dès le 15 mai à 1h11 du matin (heure de Paris). L'entrée dans l'atmosphère martienne représente une étape ultra-délicate où tout se joue en quelques minutes : la sonde spatiale doit suffisamment ralentir pour pouvoir poser le rover en toute sécurité. Il faudra sans doute se montrer patient avant d'obtenir une confirmation officielle d'un éventuel succès.

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La Chine, sixième nation à s'insérer en orbite martienne

Mercredi 10 février, la Chine avait réussi à insérer sa sonde spatiale Tianwen-1 en orbite de Mars. Lancée en juillet 2020, Tianwen-1 suit de près la sonde émiratie Hope. Le 9 février, les Émirats arabes unis devenaient la cinquième nation à placer un appareil en orbite martienne (avec les États-Unis, l’Europe, l’Inde et l’ex-URSS). La Chine a donc rejoint ce club restreint en complétant son riche palmarès dans le domaine spatial. Dernier exploit en date : le retour sur Terre de la mission Chang’e 5 en décembre 2020 qui ramenait pour la première fois depuis plus de quarante ans des échantillons de la Lune.

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Comme la sonde Hope, Tianwen-1 a utilisé ses huit moteurs pour freiner pendant 15 minutes et se retrouver “capturé” par la gravité de Mars. Des opérations suivies de près sur les écrans des centres de contrôle en Chine. Peu visuelle pour nous autres Terriens, cette étape reste cruciale. En cas d'échec, la mission aurait poursuivi sa course en se perdant dans l’espace profond.

« L'engin spatial, comprenant un orbiteur, un atterrisseur et un rover, a suffisamment ralenti pour être capturé par la gravité de Mars et il est entré dans une orbite elliptique autour de la planète rouge, sa distance la plus proche de la surface martienne étant d'environ 400 kilomètres », avait indiqué l'agence de presse nationale Xinhua. C'est une gigantesque antenne de 70 mètres de diamètre à Tianjin (voir vidéo ci-dessous) qui permet maintenant d’établir le contact avec Tianwen-1.

Un rover de 240 kilos

Le nom de la sonde, Tianwen-1, signifie « questions au ciel », une référence à un ancien poème chinois. Avec une masse de cinq tonnes, la sonde comporte deux éléments importants : un module d’atterrissage qui comporte le rover Zhurong (le nom d'un dieu du feu dans la mythologie chinoise) et un orbiteur qui permettra de relayer les communications entre le robot et la Terre. Après son insertion en orbite, la sonde a mené des observations sur des sites d’atterrissage potentiels dans l’immense plaine Utopia Planitia, dans l'hémisphère nord de Mars.

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Selon les informations de la Nasa, le rover pèse 240 kilos. Équipé de six roues et alimenté par des panneaux solaires, il devra résister aux conditions extrêmes de la planète rouge. La durée nominale de sa mission est fixée à trois mois, bien moins que les quelque 22 mois prévus pour le rover américain Perseverance.

(La planète Mars photographiée à 2,2 millions de kilomètres de distance par la sonde Tianwen-1. Crédit : CNSA)

Le rover doit étudier la géologie, le climat et les glaces présentes sur Mars. La France a apporté une petite contribution à cette mission : le prestigieux laboratoire IRAP (Institut de recherche en astrophysique et planétologie) du CNRS a aussi fourni une cible de calibration pour l’un des instruments scientifiques du rover.

Un échec en 2011

La Chine avait déjà tenté d’envoyer une sonde sur mars en 2011 avec la mission Yinghuo-1, en collaboration avec la Russie. Mais après le décollage, l’appareil n’avait pas réussi à échapper à la gravité terrestre et il avait fini par s’écraser dans l’océan Pacifique.

Certes, avec Tianwen-1, la Chine s’aventure en terrain connu. Les États-Unis sont parvenus à opérer des rovers sur Mars avant elle. Le succès de la mission chinoise pourrait toutefois confirmer l’importance que prend la Chine dans le secteur spatial, que ce soit dans l’orbite terrestre ou plus loin dans le système solaire.

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