Le prototype de fusée SpaceX parvient à se poser... Mais explose quelques minutes plus tard

SpaceX a conduit son troisième essai en vol le 3 mars pour son projet de fusée Starship. Si le prototype est bien revenu à son point de départ, il a explosé quelques minutes après l'atterrissage.

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Le prototype de fusée SpaceX parvient à se poser... Mais explose quelques minutes plus tard
Le prototype de fusée SN10 s'est posé mais a fini par exploser environ huit minutes après son retour. /Image diffusée le 3 mars 2021/REUTERS/Spadre/Pearl South Padre Resort via Youtube

Ce n’est pas encore une réussite mais il y a des progrès. Mercredi 3 mars, SpaceX a piloté le troisième vol d’essai de son prototype Starship. Cette fois, la fusée a réussi à atterrir au centre de Boca Chica au Texas (États-Unis), son point de départ. Le lanceur a néanmoins explosé quelques minutes plus tard. Aucun blessé n’a été signalé.

Une explosion huit minutes après l'atterrissage

Le prototype SN10 subit ainsi le même sort que ses prédécesseurs. Après des vols en haute altitude, SN8 et SN9 avaient échoué dans leur ultime phase de descente. “Comme lors des essais de vol à haute altitude des Starship SN8 et SN9, le SN10 était propulsé en phase d’ascension par trois moteurs Raptor, chacun s'arrêtant en séquence avant que le véhicule n'atteigne son apogée - à environ 10 km d'altitude”, décrit SpaceX dans un communiqué. La fusée a ensuite mené une manoeuvre de “belly flop” pour redescendre vers le sol.

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C’est la première fois qu’un prototype de Starship parvient ainsi à se poser après un vol en haute altitude. La vidéo partagée par SpaceX montre tout de même des flammes à la base de la fusée. Le SN10 a fini par exploser et retomber en morceaux environ huit minutes après son retour, le système automatique anti-incendie n'ayant pas réussi à éteindre complètement le feu. “Comme si l'essai en vol n'était pas assez excitant, le SN10 a subi un démontage rapide et imprévu peu après l'atterrissage”, euphémise SpaceX.

Un voyage habité autour de la Lune prévu en 2023

Ce troisième essai en l'espace de trois mois laisse un goût mitigé au patron de l’entreprise, Elon Musk, qui est aussi le patron de Tesla. "RIP SN10, démobilisation honorable", a-t-il écrit sur Twitter en réponse à un message d'un admirateur le félicitant pour son travail.

SpaceX pourra exploiter les données du vol pour améliorer ses prochains prototypes. À terme, avec Starship, SpaceX veut construire un vaisseau spatial de transport lourd capable d’embarquer des humains et jusqu’à 100 tonnes de fret pour des missions sur la Lune, sur Mars, voire au-delà.

SpaceX espère lancer une première mission privée autour de la Lune avec Starship en 2023. Le milliardaire japonais Yusaku Maezawa a acheté l’ensemble des places pour ce voyage. Il a d’ailleurs lancé un appel à candidatures le 3 mars pour inviter à ses côtés dans l’espace huit artistes venant du monde entier.

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Simon Chodorge, avec Reuters

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