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Le cobalt passe du gris au rouge

Myrtille Delamarche , , , ,

Publié le

Le cobalt passe du gris au rouge

Longtemps, le cobalt s’est vendu surtout sous forme de métal (gris clair), pour la production de superalliages destinés à l’aéronautique, d’Inox haute performance, de prothèses médicales. Depuis 2009, ses applications chimiques, portées par les batteries d’appareils électroniques et, plus marginalement, par les pigments, les polymères et les pneumatiques, ont pris le pas. Cette année, la formidable croissance du marché des véhicules électriques opère une autre mutation du marché du cobalt. La prédominance de l’oxyde de cobalt (gris foncé), matière intermédiaire des batteries lithium-cobalt (LCO) de l’électronique, devrait céder face à la demande croissante de sulfate de cobalt pour les batteries lithium-manganèse, notamment NCA (nickel-cobalt-aluminium).

Cette technologie, qui a les faveurs de Tesla, est à la fois moins gourmande en cobalt et plus stable que les LCO. Par conséquent, les analystes de CRU estiment que la demande de sulfate de cobalt (rouge-brun) pour cette nouvelle génération de batteries va peu à peu dépasser celle d’oxyde. Selon CRU, le déficit des sels de cobalt va s’élever à 4 000 tonnes en 2017, puis s’accroître au fil des ans tandis que le déficit de cobalt métal (1 000 tonnes en 2017) va se réduire. Or le London Metal Exchange fixe toujours le prix de référence du cobalt sous forme de cathodes (des plaques métalliques). La question d’un prix de référence pour les sels de cobalt devrait donc se poser rapidement.

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