Lancement d'ELI, le futur laser européen ultra-puissant

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La Commission européenne lance la phase préparatoire du projet ELI, Extreme Light Infrastructure, pour la construction d'un laser ultra-puissant d'ici à 2013-2015. Pendant trois ans (2008-2011), trois cents chercheurs répartis dans 50 laboratoires de 13 pays européens plancheront sur la réalisation technique de cette « lumière extrême » : étude des cristaux lasers les plus performants ainsi que des nouveaux composants techniques.

Cette phase préparatoire, financée par la Commission à hauteur de six millions d'euros, sera coordonnée par le CNRS, l'Ecole polytechnique, l'école nationale supérieure des techniques avancées (ENSTA) et le Laboratoire d'optique appliquée (LAO).

La premier laser pourra être émis en 2013-2015, et délivrera une impulsion de 200 petawatts (1 petawatt équivalent à 100 millions de megawatts). Selon ses promoteurs, cette lumière « ouvrira la voie à une physique totalement nouvelle » et sera « l'une des grandes priorités » dans le grand équipement de la recherche.

Unique au monde, d'un coût évalué à 400 millions d'euros, le laser pourra fournir aux médecins, scientifiques, et ingénieurs, des puissances de laser très élevées pendant des temps extrêmement brefs.
Outre ses applications dans la santé comme la radiologie, la biologie, la science des matériaux, cette lumière ultra-puissante pourrait également initier une « une nouvelle branche de l'optique comme l'optique ultra-relativiste donnant lieu à des ramifications en physique des particules, physique nucléaire, astrophysique et cosmologie ».

C. R.

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