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L'Usine Matières premières

La production américaine de charbon au défi depuis la baisse des prix

Franck Stassi ,

Publié le , mis à jour le 18/03/2015 À 12H04

Aux prix actuels du charbon sur le marché international, près de 17% de la production américaine de charbon serait non-rentable. Pour résister, les producteurs doivent allier des capacités financières solides, des couts de production raisonnables  et des actionnaires compréhensifs.

La production américaine de charbon au défi depuis la baisse des prix © Flickr/cc Walt Jabsco

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En partenariat avec Industrie Explorer

Cette année, près de 17% de la production américaine de charbon (soit 162 millions de tonnes courtes) ne serait pas rentable, estime le consultant Wood Mackenzie. Ce risque plane sur des "mines incapables de couvrir leurs coûts d'exploitation et les investissements indispensables à leur maintien", selon l'analyste Dale Hazelton.

L’an dernier, la Chine, premier producteur et consommateur mondial de charbon, a réduit pour la première fois sa production et sa demande. Par ailleurs, les prix bas du gaz naturel aux Etats-Unis n’incitent pas à l’utilisation de charbon thermique.

Dans ce morne contexte, la production américaine totale de charbon reculerait en 2015 de 5,4%, à 942,9 millions de tonnes courtes (environ 80 millions de tonnes par mois, comme l’illustre le graphique ci-dessous). Les importations diminueraient légèrement, passant de 11,9 millions de tonnes courtes en 2014 à 11 millions cette année (-7,9 %).

 

Pas de fermetures immédiates

Les installations non-rentables pourraient devoir fonctionner au ralenti dans les prochains mois ou bien fermer, un cas de figure encore rare. "Certaines entreprises peuvent néanmoins être prêtes à perdre temporairement une certaine somme d'argent sur certaines mines où les pertes d’exploitation ne pas encore assez importantes pour nécessiter un ralentissement de la production ou une fermeture", précise Dale Hazelton. Les sites ayant été rachetés récemment ou appartenant à des fonds d'invetsissement sont ceux qui résistent le mieux, leurs actionnaires étant conscients du fait qu’ils doivent, après leur investissement, traverser une période de pertes.

Pour Wood Mackenzie, les contrats à terme établis par les producteurs de charbon constituent également la clef de la viabilité des installations : compte tenu de la faiblesse actuelle des prix, les entreprises ayant conclu des contrats sur plusieurs années – potentiellement à des niveaux tarifaires plus élevés -  devraient mieux gérer cette situation. Le cas vaut également pour les mines proches des utilisateurs finaux, d’où des coûts de transport moindre, et celles produisant un charbon de niche.

En termes géographiques, le centre des Appalaches (89,7 millions de tonnes courtes en 2014) est en très mauvaise posture : d’après Wood Mackenzie, 72% de la production de charbon n’y serait pas rentable. Une baisse de la productivité depuis plusieurs années (voir graphique ci-dessous) un durcissement de la réglementation et des salaires élevés ont contribué à faire de cette région celle affichant les coûts de production les plus élevés des Etats-Unis. Les Appalaches du Sud pourraient aussi se retrouver en grande difficulté, avec 47% de leur production n’atteignant pas le seuil de rentabilité.

 

Franck Stassi

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