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La naissance des robots

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La naissance des robots

Le 25 janvier 1921, au Théâtre national de Prague, on donne une pièce de science-fiction du dramaturge Karel Capek. Le public y découvre un nouveau mot, "robot", terme dérivé des langues slaves, "robota" signifiant "corvée" en tchèque et "esclave" en russe. Intitulée "Les Robots universels de Rossum" (RUR), la pièce raconte l’histoire d’un scientifique qui invente une machine capable de penser mais dépourvue de vie spirituelle ou de sentiments. Des millions de robots à l’apparence humaine remplacent peu à peu les hommes au travail. L’entreprise RUR gagne rapidement des milliards grâce à cette main-d’œuvre peu coûteuse, mais les robots vont bientôt se rebeller...

L’idée de Capek ne sort pas de nulle part. Depuis l’Antiquité, les hommes construisent des machines qui reproduisent la nature. Au XVIIIe siècle, les automates font florès et préfigurent les robots d’aujourd’hui. Mais c’est au début du XXe siècle qu’ils vont évoluer pour ne plus être seulement agis par des programmes préétablis et intégrer peu à peu des capteurs qui recueillent les informations de l’environnement et permettent de modifier en conséquence le fonctionnement du mécanisme. Ainsi, en 1912, aux États-Unis, deux scientifiques, John Hammond et Benjamin Miessner, fabriquent un "chien électrique", une boîte munie de trois roues et de deux capteurs capables de se diriger vers les sources de lumière. L’un des tout premiers robots était né.

Patrick Déniel

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