La Chine surprend en relevant ses taux à court terme

par Winni Zhou et Elias Glenn

SHANGHAI (Reuters) - La banque centrale chinoise a surpris les marchés financiers vendredi en relevant ses taux à court terme juste après la semaine de congés du nouvel an chinois, un nouveau signe de resserrement de la politique monétaire sur fond de stabilisation apparente de la croissance.

Si cette hausse de taux reste modeste, elle renforce le sentiment que les autorités chinoises entendent contenir tout à la fois les sorties de capitaux du pays et les risques créés par des années de soutien à la croissance financé par l'endettement.

"Cela semble destiné à contrôler la bulle immobilière. Cela pourrait aussi viser à interrompre la dépréciation du yuan même si c'est aux prises en pension qu'ils ont touché et s'il faut attendre de savoir quel impact cela aura", explique Naoto Saito, responsable des études économiques du Daiwa Institute of Research à Tokyo.

"Au final, cela ressemble à une initiative visant à orienter le niveau des taux d'intérêt pour accompagner une évolution plus large de la politique monétaire."

La Banque populaire de Chine a relevé de 10 points de base, à 2,35%, avec effet immédiat, le taux d'intérêt de ses opérations de prise en pension (repos). Elle a aussi relevé le taux de sa facilité de crédit à court terme, considéré comme un taux plafond pour le crédit interbancaire.

Elle a parallèlement annoncé avoir réduit de 26%, à 638,68 milliards de yuans (86,5 milliards d'euros) le montant des liquidités injectées dans le système financier en janvier, une baisse qui montre qu'elle cherche à freiner la croissance du crédit.

Zhang Xiaohui, gouverneur adjoint de l'institution, a déclaré par ailleurs que la politique monétaire chinoise resterait globalement prudente et stable afin d'éviter à la fois un ralentissement rapide de la croissance économique et des injections de liquidités excessives.

"UN INSTRUMENT SOUPLE, SUR LEQUEL IL SERA FACILE DE REVENIR"

Elle a ajouté que la Chine entendait favoriser la stabilité du yuan et éviter une volatilité élevée des taux d'intérêt et des taux de change.

Des analystes expliquent que le resserrement de la politique monétaire par le biais des taux du marché monétaire suggère que la BPC veut conserver une certaine flexibilité face au risque toujours présent d'un ralentissement de l'économie.

Fin janvier, la banque centrale avait relevé les taux de sa facilité de crédit à moyen terme pour la première fois depuis la création de cet instrument de politique monétaire en 2014. Il s'agissait du premier relèvement de l'un de ses taux depuis juillet 2011.

Les observateurs estiment que la BPC n'est pour l'instant pas pressée de modifier son principal taux directeur, le taux de ses prêts à un an, fixé à 4,35% depuis la baisse décidée en octobre 2015.

"La reprise économique chinoise reste mouvementée et la conjoncture économique mondiale est incertaine, donc le relèvement des taux de marché est plus approprié qu'un relèvement des taux directeurs", dit Li Huiyong, chef économiste de Shenwan Hongyuan Securities.

"C'est un instrument souple, sur lequel il sera facile de revenir si l'économie chinoise montre de nouveaux signes de faiblesse."

La Bourse de Shanghai, restée fermée une semaine pour les festivités du nouvel an, a fini la journée sur une baisse de 0,59% tandis que les contrats à terme sur les obligations chinoises cédaient jusqu'à 1,5% et que les cours de la plupart des métaux s'orientaient à la baisse, certains intervenants craignant un impact sur la demande de matières premières.

(Winni Zhou et Elias Glenn; Marc Angrand pour le service français)

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