L’énergie et le numérique, nouveaux business d’Air Liquide

Air Liquide vient de publier des bénéfices et un chiffre d’affaires en hausse. Il faut dire que le numéro un mondial des gaz industriels parvient à investir dans des secteurs en forte croissance.

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L’énergie et le numérique, nouveaux business d’Air Liquide

La constance est sans aucun doute l’une des forces du groupe. Comme chaque année, Air Liquide fait état de résultats en hausse, malgré la conjoncture économique difficile de 2012. Son chiffre d’affaires de 15,3 milliards d’euros a augmenté de 6% et son bénéfice de 4,9% (1,6 milliard d’euros). Le pôle gaz et services est la branche qui tire la majeure partie des ventes : il a généré 13,9 milliards d’euros, en croissance de 6,5%.

Mais derrière cette constance se cache la volonté du groupe de s’arrimer en permanence aux activités en croissance. "La production industrielle se déplace et les besoins en ressources naturelles changent, explique Benoît Potier, le PDG d’Air Liquide. Nous devons effectuer une réoptimisation industrielle en fonction de ces nouvelles dynamiques de marché."

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Et le dirigeant d’évoquer des grandes tendances macroéconomiques aussi diverses que l’exploitation des gaz de schiste aux Etats-Unis, la hausse des dépenses de santé dans les pays développés ou encore l’augmentation vertigineuse du taux d’équipement en téléphonie mobile. Leur point commun ? Pour chacune d’entre elle, Air Liquide tente d’apporter des solutions technologiques. Certes, elles génèrent encore peu de chiffre d’affaires, mais apportent de la valeur ajoutée.

Des marchés en croissance

Pour l’exploitation de gaz de schiste, par exemple, le groupe fournit aux Etats-Unis de l’azote et du CO2. Injectés à plus ou moins haute pression, ces gaz produisent une mousse qui peut être utilisée lors de la facturation hydraulique et qui permet de réduire la quantité de produits chimiques nécessaires et jusqu’à 50% la consommation d’eau. Le groupe mène actuellement des tests aux Etats-Unis pour améliorer le procédé.

iPhone, tablette, smartphone… Sur ces technologies numériques, là encore, Air Liquide essaie de se positionner. Le groupe produit des précurseurs chimiques qui servent aux producteurs de semi-conducteurs. La diminution de la taille des plaques de silicium entraîne une course à la qualité et à la pureté qui oblige à un plus haut degré de sophistication des gaz employés pour fonctionnaliser les microprocesseurs.

Le marché de la santé est quant à lui bien plus ancien au sein du groupe. Les produits d’hygiène et les soins à domicile sont d’ailleurs les activités les plus prometteuses pour le groupe sur le Vieux Continent. "L’Europe représente 50% du chiffre d’affaires du groupe, dont 20% pour le seul secteur de la santé, tient à préciser Benoît Potier. La santé connaît en Europe une très bonne dynamique."

Olivier James

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