L'électronique plastique passe à l'industrialisation

Une PME anglaise lancera, dès l'année prochaine, la fabrication de transistors en polymère capables de commander un écran flexible.

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Ringard, le silicium? Plastic Logic, une PME basée à Cambridge (Angleterre), entend bien le prouver. Prenant de vitesse des concurrents comme Philips, Hewlett-Packard ou Samsung, cette société d'une soixantaine de personnes a annoncé ce mois-ci la construction de la première usine de fabrication de semi-conducteurs en... plastique. Installé à Dresde (Allemagne), au coeur de la «Saxony Valley », le site produira à partir de 2008 les éléments de base d'écrans flexibles.

Plastic Logic a levé 100 millions de dollars auprès de fonds d'investissements pour le financer. Principal intérêt de ces puces en plastique, leur coût de fabrication. Plus besoin en effet des systèmes de photolithographie de plusieurs dizaines de millions de dollars indispensables à la production de semi-conducteurs en silicium, un simple système d'impression à jet d'encre suffit (voir «L'Usine Nouvelle» n°3034, pages 92/93).

Prototype

« Les Echos» testent le journal électronique. De la taille d'une feuille A4 ou A5, il pourrait être lancé en 2008. Les informations publiées seraient mises à jour, en temps réel, via une connexion sans fil à internet.

Pour fabriquer leurs circuits intégrés, les ingénieurs de Plastic Logic utilisent un polymère conducteur conçu avec le chimiste DuPont. Mélangé à de l'eau, ce polymère est projeté, sous forme de minuscules gouttelettes, sur un substrat souple. Reste à éviter qu'il ne s'y étale de manière aléatoire afin qu'il forme les sources et les drains des transistors (les éléments de base de tout circuit électronique).

Pour cela, les ingénieurs anglais dessinent les différentes pistes des transistors à l'aide de substances hydrophiles (qui attirent l'eau) et hydrophobes (qui la repoussent). Résultat, une fois projeté, le polymère se concentre sur le tracé prédéfini. Il suffit alors d'y superposer une couche du polymère semi-conducteur, une fine épaisseur d'isolant et d'«imprimer» la dernière partie des transistors, la grille.

Selon Plastic Logic, l'usine de Dresde pourra fabriquer des circuits avec une finesse de gravure de 5 à 10microns. Certes, ce résultat est loin de ceux obtenus avec les actuels semi-conducteurs en silicium, dont la finesse atteint 90 nanomètres.

Première application, le papier électronique

Mais les transistors de Plastic Logic suffiront pour lancer le papier électronique. La PME anglaise prévoit en effet de produire1 million de modules d'écrans flexibles par an. Autrement dit, des films souples, formés de grilles de plusieurs dizaines de millions de transistors, qui peuvent commander un afficheur.

Plastic Logic a déjà présenté plusieurs prototypes de papier électronique conçus avec la technologie d'affichage d'E-Ink, une start-up américaine. Celle-ci repose sur l'utilisation de microbilles remplies de minuscules sphères noires et blanches. Déposées sur un film souple de transistors, elles montent ou descendent selon la tension électrique appliquée.

Et affichent alors un point noir ou blanc. Associé à plusieurs éditeurs de presse, dont le «New York Times», Plastic Logic a présenté, en octobre dernier, un écran flexible d'une résolution de 150 points par pouce, offrant le même confort de lecture que celui d'un journal papier.

Luc Mathieu

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