Katsuaki Watanabe : la ?pole position? à portée de main

Aux commandes de Toyota Motor Corporation depuis un peu plus d'un an, il se prépare à emmener le constructeur nippon au sommet. Un privilège.

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Katsuaki Watanabe : la ?pole position? à portée de main

Que retiendra-t-on de lui ?
L'embarrassante séance de prosternation devant les caméras de télévision, le 20 juillet dernier, pour excuser les dissimulations de malfaçons de trois cadres de son groupe ? Ou l'empreinte de celui qui conduit la montée prochaine de Toyota au premier rang mondial des constructeurs d'automobiles ? Le président de Toyota Motor Corporation incarne à lui seul le paradoxe de l'aventure industrielle. A la fois puissante et fragile.

A la tête du constructeur nippon depuis seize mois, Katsuaki Watanabe, 63 ans, demeure en tout cas fidèle à la modestie légendaire des dirigeants du groupe.
Même si l'entreprise enchaîne les bénéfices records avec une régularité de métronome, pas question d'entonner le chant de la victoire. Ni pour lui, ni pour quiconque dans le groupe. Le profil bas reste la règle (lire page 68 de L'Usine Nouvelle N°3024). Il aurait pourtant de quoi se laisser aller à son penchant de choriste amateur.

Lorsqu'il entre au siège, à Toyota City, en 1964, les ventes atteignent 410 000 voitures. Quarante deux ans plus tard, elles dépassent les 8 millions d'unités. Un score qui donne à Toyota toutes les chances de ravir la première place mondiale à General Motors. Encore un peu de patience. Si la croissance des ventes persiste sur son rythme annuel actuel (+ 13,4 %), la marque devrait logiquement passer devant le numéro1 américain dans le courant de l'année 2007. D'autant plus sûrement que les ventes du constructeur américain (8,9 millions de véhicules attendue cette année), sont en chute libre. Des données qui laissent Katsuaki Watanabe de marbre : «Etre numéro1 en volume sur ce marché n'a absolument aucune signification. La seule chose qui compte, c'est d'être premier en qualité.» Un chantier sur lequel
il devra se pencher sans attendre.

Après les événements de l'été, il a décidé de retarder d'un mois ou deux le lancement de certains modèles, «afin de permettre aux ingénieurs de s'assurer de la qualité des châssis et de compléter les tests sur les composants électroniques». Espérons qu'il obtiendra sur la qualité -point crucial dans la stratégie de Toyota- les succès obtenus à l'époque où il était en charge du contrôle de la production. A l'origine du programme baptisé CCC21 (Cost Competitiveness for the 21st Century), il avait réussi à contraindre les fournisseurs à réduire de 30 % le prix des 180 composants les plus utilisés dans les véhicules de la marque. En 2004, soit un an après la mise en oeuvre du plan, le bénéfice net du groupe a bondi de 1 %à 10,7 milliards de dollars. Il a frôlé les 12 milliards en 2005. Soit plus de deux fois les profits cumulés de General Motor, Ford et DaimlerChrysler réunis ! Un terrain sur lequel Katsuaki Watanabe occupe déjà la place de numéro 1.

Yves Dougin


Ses dates clés :
1964 : Il entre chez Toyota muni d'un diplôme d'économie. Le groupe vend 410 000 véhicules dans le monde.
1988 : Il intègre la direction générale du groupe en tant que responsable du planning. Il participe à l'élaboration d'une vision sur le long terme qui deviendra commune à l'ensemble du groupe.
1999 : Il devient membre du comité de direction, en charge du contrôle de la production. Il est également directeur de l'usine de Motomachi. Il dirige la mise en place du plan d'économie CCC21.
2001 : Il est nommé vice-président exécutif.
2005: Il succède à Fujio Cho au poste de président de Toyota Motor Corporation le 23 juin. Le groupe vend 8,2 millions de voitures dans le monde.

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