[Entracte-Livre] Boule de foudre, l’innovation en défense vue par la science-fiction

Dompter un phénomène météorologique rare pour en faire une arme. Dans son nouveau livre publié en septembre, Liu Cixin parvient à faire d'un sujet étrange une aventure envoûtante de science-fiction.

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[Entracte-Livre] Boule de foudre, l’innovation en défense vue par la science-fiction
Un éclair photographié depuis la Station spatiale internationale en 2012.

Le maître chinois de la science-fiction est de retour avec un nouveau livre publié en septembre. En 2018, Liu Cixin mettait un point final à une trilogie gigantesque située dans l’espace. Cette fois, l’écrivain garde les pieds sur Terre mais continue d’explorer ses obsessions : la science, la limite de nos connaissances et les personnes qui repoussent ces frontières.

Un phénomène météorologique réel

Au centre du livre : la foudre en boule (ou foudre globulaire), un phénomène météorologique bien réel mais rarement observé dans la nature. Les chercheurs continuent de débattre sur ses causes et il faut aujourd’hui s’en tenir à des témoignages plus ou moins cohérents. Selon eux, les boules de tonnerre durent quelques secondes et disparaissent en explosant ou silencieusement. Elles pourraient atteindre plusieurs dizaines de centimètres de diamètre voire plusieurs mètres. Certains récits évoquent même des boules qui traversent les murs ou les fenêtres.

Liu Cixin donne une autre propriété à la foudre en boule. Elle réduit en cendres des personnes ou des objets de façon apparemment aléatoire. À 14 ans, le personnage principal du livre - Chen - a vu ses parents mourir à cause du phénomène. Le jeune homme va devenir un ces personnages dont Liu Cixin raffole : un individu complètement monomaniaque et obsédé à l’idée de résoudre le mystère de la foudre en boule.

Un jeune chercheur traumatisé, une militaire braquée sur les armes et un physicien virtuose… Les personnages ne font pas toujours preuve de charisme. De la même manière, on n’ouvre pas un livre de Liu Cixin pour le style littéraire. L’auteur s’en défend admirablement dans une postface (lire-ci-dessous).

Extrait

"Le monde dans lequel se déroule le roman est le monde gris de notre propre réalité - le ciel et les nuages gris, les paysages de montagne gris, l'océan gris, les individus gris et la vie quotidienne grise qui nous sont familiers. Mais dans la grisaille du monde réel, échappant à l'attention des hommes, flotte cette petite chose qui le transcende, comme un petit grain de poussière qui se serait échappé du pays des rêves pour nous laisser entrevoir l'immensité et le mystère de l'univers, pour nous suggérer que dans cet univers existe peut-être un autre monde, entièrement différent de notre réalité..."

Lightning-geeks

À l’inverse, l’écrivain chinois se montre virtuose lorsqu’il s’agit d’imaginer les prolongements des technologies et des théories scientifiques les plus pointues. Au fil du roman, les lightning-geeks vont apprendre à dompter la foudre en boule pour en faire une arme. C’est comme si nous découvrions les coulisses des expériences surréalistes de la DARPA, la célèbre agence du département américain de la Défense dédiée à la recherche.

Le sujet paraît peu attrayant. Il reste redoutablement actuel à l’heure où nous nous interrogeons sur l’utilisation policière et/ou militaire des drones, de la reconnaissance faciale ou des mini-satellites. Les technologies sont-elles neutres ? Peut-on les développer en ignorant leur éventuelle utilisation militaire ? Liu Cixin semble un moment suggérer que cette utilisation est inéluctable, et que croire le contraire serait naïf.

Petit à petit, les secrets de la foudre en boule vont être élucidés par les personnages et soulever d’autres interrogations grandioses. Comme dans sa première trilogie, Liu Cixin nous abandonne dans un état rêveur et sidéré face aux mystères de l’univers.

Liu Cixin, Boule de foudre, Actes Sud, 448 pages, 23 euros.

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