[En images] SpaceX lance son deuxième vol habité vers la Station spatiale internationale

La capsule spatiale de SpaceX est partie le 15 novembre pour sa deuxième mission habitée. L'agence spatiale américaine, la Nasa, a salué le début d'une nouvelle ère pour ses activités.

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[En images] SpaceX lance son deuxième vol habité vers la Station spatiale internationale
La fusée Falcon 9 et la capsule Crew Dragon s'envolent depuis le sol américain pour la deuxième fois.

Le vaisseau spatial de SpaceX devient officiellement opérationnel. Dimanche 15 novembre, l’entreprise américaine a envoyé quatre astronautes en direction de la Station spatiale internationale (ISS). Il s’agit du deuxième voyage habité à bord de Crew Dragon mais ce vol représente la première mission “certifiée” pour la capsule.

(La capsule Crew Dragon montée sur la fusée Falcon 9 de Space en novembre. Crédit : SpaceX)

Arrivée à l’ISS prévue le 17 novembre

Initialement programmée samedi 14 novembre, la mission Crew-1 a été repoussée d'une journée en raison de conditions météorologiques jugées défavorables qui laissaient craindre un retour compliqué pour la fusée Falcon 9, dont le propulseur est réutilisable. Dimanche 15 novembre, deux heures avant l’heure programmée du tir, une fuite d'air a provoqué une chute inattendue de la pression dans la cabine.

Des techniciens ont toutefois rapidement fait savoir qu'ils avaient effectué un contrôle concluant et que le lancement pourrait avoir lieu comme prévu. Finalement, la fusée a décollé depuis le Centre spatial Kennedy en Floride (États-Unis) à 19h27 heure locale (01h27 le 16 novembre en France métropolitaine). La capsule devrait atteindre l’ISS le 17 novembre à 5h00 (heure de la France métropolitaine).

“Le point culminant d’années de travail”

Cette mission revêt plusieurs aspects inédits pour la Nasa. Elle représente tout d’abord la première mission opérationnelle pour une capsule fabriquée et détenue par une entreprise privée. C’est aussi la première fois qu’un équipage international de quatre astronautes voyage à bord d’un vaisseau américain.

"C'est le point culminant d'années de travail et d'efforts d'un grand nombre de personnes, a déclaré aux journalistes Benji Reed, le directeur des programmes spatiaux habités de SpaceX. Nous avons construit l'un des lanceurs et des engins spatiaux les plus sûrs jamais développés".

(La capsule Crew Dragon lors de sa séparation avec le lanceur. Crédit : SpaceX)

Après une décennie de développement, la capsule Crew Dragon avait réussi en août son vol d’essai, avec à son bord “seulement” deux astronautes transportés puis ramenés de l'ISS. Il s'agissait de la première mission habitée lancée depuis le sol américain par la Nasa en neuf ans, après l'arrêt du programme des navettes spatiales en 2011. Entre-temps, les astronautes américains étaient obligés d’utiliser la capsule russe Soyouz pour rejoindre l’ISS.

Thomas Pesquet, bientôt à bord du Crew Dragon

L'équipage du 15 novembre inclut le commandant Mike Hopkins et deux astronautes de la Nasa, le pilote Victor Glover et la docteur Shannon Walker. Un astronaute japonais, Soichi Noguchi, les accompagne. Ils resteront dans l’ISS pendant six mois pour mener des expériences, notamment sur la microgravité ou sur la culture de plantes dans l’espace.

(L'équipage de la mission Crew-1 à bord du Crew Dragon. Crédit : SpaceX)

Les quatre astronautes ont volé à bord d’un Crew Dragon baptisé “Resilience” en référence à la crise sanitaire en cours dans le monde entier. La capsule utilisée en août, Endeavour, devrait faire son retour dans l’espace au printemps 2021 avec un astronaute français à son bord : Thomas Pesquet.

“Le spectacle était au rendez-vous dans la nuit, pour le lancement de Crew-1, la première expédition de six mois sur un Crew Dragon. [...] Une étape de plus vers notre mission : dorénavant, c'est nous les prochains”, a commenté Thomas Pesquet sur son compte Twitter.

Avec Reuters (Joey Roulette; version française Jean Terzian)

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