[En images] L’US Space Force s’apprête à lancer le très secret vaisseau spatial X-37B

Le vaisseau spatial X-37B va retourner dans l'espace samedi 16 mai. Pour la première fois, c'est la nouvelle US Space Force qui pilote le lancement de cet appareil entouré de mystère.

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[En images] L’US Space Force s’apprête à lancer le très secret vaisseau spatial X-37B
Le vaisseau X-37B décollera le 16 mai Cap Canaveral en Floride à bord d’une fusée Atlas V d’United Launch Alliance.

L’US Space Force entre en action. Vendredi 15 mai, le drapeau de cette nouvelle branche de l’armée américaine doit être dévoilé au président américain Donald Trump. La force spatiale doit également mener l’une de ses premières missions officielles samedi 16 mai avec le lancement du vaisseau expérimental très secret baptisé X-37B Orbital Test Vehicle.

Dès juin 2018, Donald Trump avait ordonné la constitution de cette sixième branche des forces armées des Etats-Unis. L’objectif : ré-affirmer la domination américaine dans le secteur spatial. En mars, l’US Space Force (USSF) avait réussi sa première mission en plaçant en orbite un satellite de communication militaire. Très investie dans la communication, l’armée américaine a également diffusé ses premiers appels à candidature.

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Sixième mission pour le X-37B

Malgré tout, le X-37B ne volera pas pour la première fois. L’appareil mystérieux a déjà effectué cinq vols pour le compte de l’US Air Force, quand l’US Space Force n’existait pas encore. En octobre 2019, il battait son propre record en revenant d’une mission de deux ans en orbite. Les Etats-Unis partagent parfois quelques images de ce vaisseau construit par Boeing mais restent assez évasifs sur la nature de ses recherches.

(Le X-37B mesure 8,4 mètres en longueur pour 4,5 mètres en largeur. Crédit : US Air Force)

Samedi 16 mai, le X-37B décollera depuis Cap Canaveral en Floride à bord d’une fusée Atlas V d’United Launch Alliance (coentreprise de Boeing et Lockheed Martin). Le lancement est prévu à partir de 8h24 heure locale (soit 14h24 à l’heure de Paris).

Retrouvez la vidéo du lancement en direct ci-dessous à partir de 14h05 le 16 mai 2020.

Un module de service utilisé pour la première fois

Cette mission en orbite doit permettre de tester des nouveaux systèmes dans l’espace et de les faire revenir sur Terre. “Ce sera la première mission [du] X-37B à utiliser un module de service pour accueillir des expériences. Le module de service est une fixation à l'arrière du véhicule qui permet d'emporter en orbite une charge utile expérimentale supplémentaire”, explique l’USSF dans un communiqué.

(Les équipes d’ULA ont imprimé un message en hommage aux victimes du Covid-19 et aux travailleurs en première ligne sur la coiffe de la fusée. Crédit : ULA)

Une fois n’est pas coutume, l’armée américaine précise le nom de l’un des systèmes à bord du X-37B. Ce dernier va déployer le FalconSat-8 : un petit satellite qui représente une “plateforme éducative” qui servira aux "cadets" de l'US Air Force Academy. L’USSF évoque d’autres expériences : l’étude des effets de la radiation et de l’espace sur des échantillons et des graines qui servent à faire pousser de la nourriture ; la transformation d’énergie solaire en “énergie micro-ondes à radiofréquence” pour tenter de la transmettre vers la Terre ; ou encore bien évidemment des tests sur les technologies des véhicules spatiaux réutilisables.

(Le vaisseau X-37B installé dans la coiffe de la fusée. Crédit : Boeing)

"À l'ère des électrons, les systèmes spatiaux surveillent les tempêtes, localisent les automobilistes en panne, horodatent les transactions par carte de crédit et contrôlent le respect des traités", développe la secrétaire de l'armée de l'air, Barbara Barrett. "Démontrant l'innovation du département, cette mission X-37B accueillera plus d'expériences que toutes les missions précédentes”, ajoute-t-elle.

Le département américain de la Défense ne précise pas la durée de cette nouvelle mission. Il est probable que le X-37B reste en orbite pendant au moins plusieurs mois puisqu'il a eu tendance à passer de plus en plus de temps dans l'espace lors de ses dernières missions.

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