Ecrevisses sous anxiolytiques

L’écrevisse n’a rien à nous envier, à nous autres vertébrés. Comme nous, elle fait des crises d’anxiété, et une dose de benzodiazépine lui redonne sa sérénité coutumière. Par contre, son cerveau est plus simple, ce qui en fait un modèle animal intéressant pour étudier les mécanismes neuronaux du stress.

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Ecrevisses sous anxiolytiques

Abandonnée dans un labyrinthe aquatique diversement éclairé, l’écrevisse se réfugie dans les zones d’ombres. Un comportement inhabituel pour l’animal, qui semble ainsi chercher à éviter les mauvaises rencontres. Mais l’individu n’est pas dans son état normal : les chercheurs qui l’observent, dans un laboratoire de l’université de Bordeaux/CNRS, lui ont auparavant infligé un champ électrique, qui a pour effet de stresser l’animal. En comparaison, une écrevisse au naturel (détendue) explore placidement tout le labyrinthe.

L’état d’anxiété de l’écrevisse qui reste cachée dans le noir a pu être confirmé par l’accroissement de la concentration en sérotonine dans son cerveau. Un neurotransmetteur impliqué dans des réponses au stress, y compris chez l’homme. Mieux, en lui injectant une dose d’anxiolytiques d’usage courant chez l’homme - une benzodiazépine - les chercheurs ont pu constater que l’écrevisse retrouvait son flegme légendaire, et cessait ce comportement d’évitement lié au stress.

L’anxiété engendre des comportements qui incitent l’individu à anticiper et détecter les menaces. Ce qui est bon pour sa survie. Mais elle peut conduire à des états pathologiques… En découvrant pour la première fois qu’un animal invertébré, doté d’un système nerveux simple, pouvait lui-aussi manifester de l’anxiété, les chercheurs ont maintenant à leur disposition un modèle animal pour étudier les mécanismes neuronaux à l’œuvre dans les situations de stress. Ils veulent maintenant regarder ce qui se passe quand l’écrevisse est soumise à un stress social.

Thierry Lucas

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