Départ imminent de la sonde Dawn

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Percer les mystères de notre système solaire : telle est la mission de la sonde Dawn. Après plusieurs reports depuis juillet, la Nasa va tenter jeudi de lancer la sonde américaine vers les astéroïdes Vesta et Cérès, en orbites autour du soleil. Le premier des trois principaux objectifs de la mission Dawn, « aurore », prévue pour durer huit ans, est de « saisir les premiers moments de la naissance du système solaire » il y a 4,6 milliards d'années en essayant de comprendre la formation de ces deux astéroïdes situés entre Mars et Jupiter. Le deuxième objectif est de déterminer la nature des éléments formant ces entités de type terrestre. Enfin, elle étudiera la formation et l'évolution particulière de Vesta et Cérès, qui amènera à comprendre le rôle de l'eau dans l'évolution des astéroïdes. « Nous cherchons à savoir comment étaient les ancêtres de nos planètes, et à comprendre l'évolution de ces corps célestes primitifs qui sont les éléments de base formant la Terre », explique l'astronome Christopher Russell de l'Université de Californie (ouest), responsable scientifique de la mission.

La sonde robotisée de 1,21 tonne mesurant 1,64 mètre de long sur 1,27 mètre de large, sera équipée d'une caméra à très haute définition et de deux spectromètres.

Dawn se mettra en orbite autour de Vesta en octobre 2011 avant de reprendre son périple en avril 2012 pour aller tourner autour de Cérès que la sonde atteindra en février 2015, parcourant au total 5,1 milliards de km.
Après avoir abandonné à deux reprises la mission, la Nasa a finalement relancé le projet en 2006 estimé désormais à 449 millions de dollars (315 millions d'euros).

La Nasa ne doit pas rater le coche. Dawn doit être envoyée avant la fin octobre 2007, période après laquelle les deux astéroïdes vont commencer à s'éloigner l'un de l'autre.

Camille Harel

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