De la neige pour usiner

LE PROCÉDÉ SNOW MACHINING, mis au point à l'Université de Californie, utilise le CO2 solide pour refroidir et lubrifier les pièces.

L'usinage à grande vitesse a peut-être trouvé la solution pour assurer le refroidissement, la lubrification et l'élimination des copeaux, tout en évitant les problèmes de pollution dans les ateliers de mécanique. La solution, développée à l'Université de Californie à Los Alamos, semble on ne peut plus simple, puisqu'elle est basée sur la bonne vieille neige carbonique.

La technique, baptisée Snow Machining, consiste à envoyer un jet de CO2 solide pour à la fois refroidir la pièce métallique en cours d'usinage et déplacer la matière enlevée. Ce procédé a été au départ développé pour améliorer les opérations d'usinage à sec dans la fabrication d'armes nucléaires.

Un jet à haute vitesse de microparticules

L'enjeu de la technologie Snow Machining serait de remplacer les fluides de synthèse utilisés pour cette application. Le procédé de l'Université de Californie présente comme premier atout d'éliminer tout déchet autre que la matière usinée : le CO2 solide est en effet éliminé dans l'atmosphère de l'atelier. Autre avantage par rapport aux fluides utilisés actuellement : le dioxyde de carbone est peu coûteux, très abondant et n'est pas inflammable.

Concrètement, la technique consiste à créer un jet à très haute vélocité de microparticules de gaz carbonique par le procédé d'expansion adiabatique du dioxyde de carbone liquide au moment où il traverse une buse de quelques microns de diamètre. Ce développement représente en tout cas une piste de plus pour la neige carbonique dont l'industrie exploite déjà les vertus pour décaper les contaminants de surfaces diverses comme les moules de plasturgie.

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