CNRS : la médaille d’or pour l’immunologie

C’est Jules Hoffmann, spécialiste des systèmes de défense immunitaire, qui a reçu la médaille d’or 2011 du CNRS. Il a notamment étudié les mécanismes de défense innée de la mouche drosophile.

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CNRS : la médaille d’or pour l’immunologie

Ses travaux ont ouvert de nombreuses voies de recherche, et ont renouvelé la vision de la défense immunitaire chez l’homme. Ils sont à l’origine de progrès importants dans l’étude de certaines pathologies humaines.

La défense immunitaire a deux composantes : le système adaptatif, déclenché face à une infection déjà connue de l’organisme, ou par un vaccin, et le système inné, plus général et qui intervient "en première ligne". C’est à ce dernier que s’est intéressé Jules Hoffmann, qui en a explicité le mécanisme en étudiant la mouche drosophile. En raison de sa grande conservation entre l’insecte et l’homme, l’étude du système immunitaire inné dans la mouche a permis de mieux comprendre son fonctionnement chez les mammifères et chez l’homme.

L’équipe de Jules Hoffmann, qui a dirigé, de 1993 à 2005, l’Institut de biologie moléculaire et cellulaire, à Strasbourg, a utilisé des méthodes de génétique moléculaire pour comprendre les mécanismes de la défense innée chez la drosophile. Les chercheurs ont démontré le rôle joué par un récepteur en réponse à une infection fongique ou bactérienne. L’infection déclenche dans la cellule la synthèse de peptides antimicrobiens. Des récepteurs semblables ont été ensuite découverts chez l’homme par des chercheurs américains.

Jules Hoffmann, 70 ans, aujourd’hui directeur de recherche émérite au CNRS, poursuit ses travaux à Strasbourg. Le chercheur vient également de recevoir le prix Shaw 2011 "Life Science and medecine", conjointement à deux chercheurs américains, prix qui sera remis à Hong-Kong le 28 septembre prochain.

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