BP obtient la première autorisation de vol de drones au-dessus des terres américaines

Le pétrolier BP va surveiller ses installations pétrolières en Alaska à l’aide d’un drone léger. C’est la première fois qu’une société privée est autorisée à faire voler des véhicules non habités au-dessus du sol.

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BP obtient la première autorisation de vol de drones au-dessus des terres américaines

C’est un petit pas pour l’industrie pétrolière, c’est un grand pas pour l’avenir du drone aux Etats-Unis. Pour la première fois aux Etats-Unis, l’Autorité fédérale de l'aviation civile (FAA) a autorisé une société privée à faire voler un véhicule non habité au-dessus des terres américaines. L’heureux élu est le pétrolier BP qui a réalisé son premier vol le dimanche 8 juin.

Concrètement, BP va utiliser un drone pour surveiller ses installations et pipelines à Prudhoe Bay en Alaska, l’un des plus grands champs en Amérique du Nord. L’appareil choisi est le Puma AE, construit par la société californienne AeroVironment et originellement conçu pour assurer des vols de reconnaissance à des fins militaires. Il pèse un peu plus de six kilogrammes et mesure 1,3 mètre de long pour une envergure de 2,8 mètres. De conception simple, il se lance à la main à la manière d’un avion en papier.

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Une utilisation massive en 2015

Pour le ministère des Transports américain, c’est une étape importante qui conduira, dans les années à venir, à de nombreuses utilisations de drones à usage commercial… une prometteuse source d’emplois. Par le passé, la FAA a déjà autorisé des vols de drones au-dessus de l’océan Arctique dans le cadre de suivi d’icebergs, de comptage d’animaux ou de surveillance de plates-formes pétrolières. Le choix de limiter ces utilisations sur les océans ou dans des zones peu peuplées, comme l’Alaska, réduit le risque d’accident grave en cas de crash. Mais le Congrès pousse désormais la FAA à ouvrir l’ensemble du ciel américain à ces véhicules légers de moins de 25 kilogrammes d’ici septembre 2015. De quoi voir le rêve d’Amazon se réaliser : celui de livrer ses clients à l’aide de myriades de drones capables de déposer les colis dans le jardin ou sur le balcon du client.

De l’autre côté de l’Atlantique, les sujet est plus avancé. En France, des textes d’avril 2012 régissent déjà la concpetion des drones, les compétences des télépilotes ou encore l’insertion de ces engins dans le trafic aérien. Par ailleurs, des grandes entreprises qui doivent surveiller et entretenir des installations industriels de très grandes dimensions se sont déjà engagées dans des expérimentations, comme EDF pour ses lignes électriques ou la SNCF pour ses rails.

Ludovic Dupin

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