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Bienvenue dans le monde des plantes augmentées

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Une petite injection de nanotubes de carbone, et les feuilles captent 30% de lumière en plus. Avec des nanoparticules bien choisies, la plante pourrait même se transformer en détecteur de polluant, de gaz toxique ou d’explosif.

Bienvenue dans le monde des plantes augmentées © MIT

C’est un nouvel engrais, mais il s’injecte directement dans les feuilles : un peu de nanotubes de carbone, et c’est la photosynthèse qui est boostée de 30%. L’expérience a été menée par une équipe du MIT.

L’idée est qu’en introduisant ces nanoparticules dans les chloroplastes, les organites cellulaires où a lieu la photosynthèse, la plante capte bien plus de longueurs d’onde de la lumière que dans son état naturel. C’est donc en fait la première étape de la photosynthèse qui est ainsi dynamisée, l’énergie recueillie servant ensuite à la seconde étape – la synthèse de sucres à partir du CO2.  L’impact des nanoparticules sur cette synthèse finale reste à étudier.

Les chercheurs ont d’abord testé leur technique sur des chloroplastes extraits d’une plante, puis sur la plante elle-même. Pour doper leur plante, ils enduisent le dos des feuilles d’une solution de nanoparticules, qui pénètrent dans les feuilles par de minuscules pores à travers lesquels s’échangent normalement l’oxygène et le gaz carbonique.

Comme le laboratoire du MIT a développé auparavant toute une gamme de capteurs à base de nanotubes de carbone, qui détectent des polluants, le gaz sarin, du TNT… les chercheurs imaginent maintenant qu’ils pourraient fabriquer des plantes capables de signaler la présence d’un produit toxique ou dangereux. Bientôt des plantes vertes vraiment utiles dans les aéroports ?

Thierry Lucas

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