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Baxter, le robot qui peut travailler avec vous

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Rodney Brooks, le père du robot aspirateur d’iRobot, a conçu un robot humanoïde capable de coopérer avec les humains au travail. Il se programme par l’exemple, est attentif à son environnement, et change facilement de tâche.

Baxter, le robot qui peut travailler avec vous © MIT

De la salle-à-manger à l’atelier : Rodney Brooks, ex-chercheur au MIT et co-fondateur de iRobot, délaisse les robots ménagers pour la robotique industrielle. Mais son nouveau robot, Baxter, lancé ce 18 septembre par sa nouvelle entreprise Rethink Robotic, ne ressemble pas aux robots qui équipent aujourd’hui les lignes de production automobile. C’est un robot humanoïde suréquipé en capteurs et logiciels, destiné à vraiment coopérer avec des opérateurs humains.

Equipé de caméras pour surveiller son environnement, et d’articulations qui s’adaptent aussitôt en cas de contacts imprévus,  Baxter n’a pas besoin d’être enfermé dans une cage pour travailler sans risque pour ses collègues humains.  Les yeux expressifs qui apparaissent sur l’écran qui lui sert de visage ne sont pas là pour amuser la galerie.

Utiles dans l'assemblage

Ils regardent vers l’objet qu’il s’apprête à manipuler, permettant ainsi à un opérateur d’anticiper ses mouvements. Pour le programmer, il suffit de prendre Baxter par la main et de choisir interactivement quelques programmes. Il peut donc changer de tâche rapidement, ce qui permettrait d’introduire de la flexibilité dans l’usage des robots.

Les secteurs visés par Rethink Robotic sont donc ceux jusqu’ici peu propices à l’usage intensif des robots, notamment dans l’assemblage. Baxter, souligne l’entreprise qui compte Jeff Bezos – le fondateur d’Amazon- dans ses actionnaires, est un produit "100% américain". Car le développement des robots "co-workers" est aussi en plein essor au Japon, avec par exemple les robots de la société Kawada.

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