Airstream, Le Globe Trotter américain

Avec leur allure de gros pain de mie en acier poli, les caravanes Airstream sont reconnaissables entre mille au premier coup d’œil. Ce livre nous raconte l’histoire de ces engins qui depuis

Wally Byam, passionné de grand air ayant exercé une multitude ‘’petits boulots’’ est un adepte du camping. Aussi quand il se marie en 1924 essaie-t-il de convaincre sa dulcinée de gouter aux joies des nuits à la belle étoile, mais rien n’y fait. Wally se souvient alors de la petite charrette qui lui servait d’abri quand il était berger dans son enfance. Il construit alors un abri en contre-plaqué sur un vieux châssis automobile dont il vend les plans par correspondance pour 5 US$ via le magazine Popular Mechanics. C’est le succès. Wally perfectionne sa caravane en lui donnant une forme arrondie plus aérodynamique et en y intégrant des aménagements astucieux.

Mais la crise de 1929 frappe et Wally perd son emploi de vendeur de publicité. Il se lance alors dans la construction de sa caravane en série. Il la baptise Airstream pour insister sur son aérodynamisme. Faisant appel au contre-plaqué elle est beaucoup plus légère que celles de la concurrence telles les Covered Wagon réalisées en acier. Génie du marketing il propose la vente clé en main ou en kit prêt à monter. Il va aussi à la rencontre de ses clients dans les campings créant des Forum de discussion bien avant Internet. Toutes les critiques et idées sont évaluées pour améliorer le produit. Les affaires marchant bien il acquière Bowlus-Teller un concurrent en faillite issu du monde de l’aéronautique, qui utilisait le duralumin pour ses produits. Il tire partie de son expérience et de la construction en duralumin riveté qu’il isole en sous-face pour créer un nouveau produit plus performant et plus confortable, l’Airstream Clipper qui apparait en 1936. La suite ne sera qu’une longue suite d’améliorations et d’effets d’échelle autour de ce modèle original sans en changer la forme globale si caractéristique.

Airstream doit réduire la voilure pendant la guerre du fait du contingentement de l’aluminium réservé aux avions militaires. Wally travaille alors pour des constructeurs aéronautiques, Consolidated-Vultee, Lockheed Aircraft, Curtis-Wright, où il apprend de nouvelles techniques de mise en forme et d’assemblage des structures en aluminium. Airstream redémarre en 1947 avec rapidement une gamme de 7 modèles. Il embauche Andrew Charles, un ingénieur qu’il a connu chez Lockheed. Il va rationaliser la production et améliorer le produit. Wally Byam passe la main en 1958 alors qu’il a 62 ans pour continuer à faire le tour du monde en caravane. Il décédera en 1962.

En 1969, la Nasa demande à Airstream de fabriquer une caravane sans roue destinée à être embarquer sur le porte-avions Hornet pour servir d’unité de quarantaine aux astronautes de retour de la Lune. La photo du président Richard Nixon félicitant Neil Armstrong, Buzz Aldrin et Michael Collins à travers la fenêtre de l’Airstream fera le tour du monde.

Pour diversifier sa production Airstream se lancera à la fin des années 70 dans la construction de fourgons de livraison tout en aluminium, qui seront bien vite dérivés en mobile-home. Aujourd’hui encore Airstream, près de 90 ans après sa création, continue à fabriquer des machines à voyager confortables au look inimitable.

A propos du livre

Titre : Airstream Le Globe Trotter américain

Auteur : Foster Patrick
Editeur : ETAI
Pages 192
Prix : 45 €
ISBN : 979-1-0283-0195-8

Disponible en ligne sur le site : http://www.editions-etai.fr/loisirs/5525-airstream-9791028301958.html

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