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[Diaporama] Volvo fête son 90e anniversaire

JEAN-LOUIS SALQUE

Publié le

La scène se déroule le 25 juillet 1924 au Sturehof, dans un restaurant de Stockholm. Attablés, deux hommes évoquent leur passion commune pour l’automobile. Assar Gabrielsson et Gustaf Larson viennent de lancer les bases de ce qui sera Volvo. Tous deux sont trentenaires et se sont connus chez SKF, le célèbre fabricant suédois de roulements où le premier exerçait les fonctions de directeur commercial et le second travaillait  en tant qu’ingénieur. Dans les années qui suivirent, le soutien de SKF à ses deux anciens employés allait s’avérer déterminant.  274 voitures produites en 1928, 1 383 l’année suivante… il faudra attendre 1949 pour atteindre le chiffre symbolique de 100 000 exemplaires en production totale. Crise de 1929, deuxième guerre mondiale : les événements n’ont pas toujours été favorables à un développement harmonieux. Volvo doit alors sa survie à la diversification de sa production. Jusqu’aux débuts des années 50, ce sont les camions, les taxis, les bus, les moteurs d’avion ou encore les moteurs marins Penta rachetés en 1930, qui assurent la pérennité de la marque.

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En plus d’un apport en capital, la société fournit l’usine d’Hinsingen, un quartier de Göteborg, ainsi que le nom Volvo qui signifie « je roule » en latin. Ce nom avait été déposé par SKF dès 1915 pour une gamme de roulements. Il s’avère parfaitement adapté pour une marque automobile, mémorisable, prononçable sans trop de difficultés dans toutes les langues.

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1927, au matin du 14 avril, la première Volvo- ÖV4, aussi surnommée « jakob » franchit le seuil de l’atelier d’Hisingen, à Götborg. Cette photo a également une histoire moins connue. Dans la hâte des grands jours, la voiture avait été finie d’assemblée la nuit précédant la sortie. Quand Hilmer Johansson, le directeur des ventes s’installa au volant et enclencha la première, il partit en marche arrière. En effet l’essieu arrière avait été monté à l’envers. Il fallut au petit matin remonter l’essieu à l’endroit !

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1927 Quand ils ont commencé à travailler sur le projet Volvo, Assar Gabrielsson (à gauche) et Gustaf Larson, avaient respectivement 33 et 37 ans. Parfaitement complémentaire, le premier comme entrepreneur et homme d’affaires, le second comme ingénieur et designer, ce tandem allait créer la marque, la développer et la diriger jusqu’au milieu des années 50. Signe de leur proximité, les deux hommes partageaient le même bureau sur le site d’Hinsingen.

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1926 Passera ? Passera pas ? Basculera ? Basculera pas ? Le Volvo Safety Center de 1926 n’était pas aussi sophistiqué que celui d’aujourd’hui et les procédures de crash-test moins contraignantes. Il s’agit là de l’examen de passage de l’un des dix prototypes de l’ÖV4, première Volvo commercialisée l’année suivante et déjà soucieuse des principes de sécurité.

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Fin des années 20. Banc de test des moteurs et des freins. Les roues avant du véhicule d'essai étaient bloquées, tandis que les roues arrière étaient placées sur des rouleaux enterrés dans le sol, ce qui permettaient de les faire tourner, la voiture étant immobile. Le grand ventilateur tournait à pleine vitesse pour refroidir le moteur. Les gaz d'échappement était évacués à l’extérieur par une conduite construite à cet effet. Le véhicule d'essai était un PV651, le premier modèle avec un moteur six cylindres de Volvo. PV signifie Person Vagn (voiture de tourisme)

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1944 La PV444 est la première voiture au monde à être dotée d’un pare-brise en verre feuilleté. Autre innovation : un habitacle renforcé façon cellule de sécurité protège conducteur et passagers.

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1959 l’ingénieur Nils Bohlin était en charge du développement des sièges éjectables et des systèmes de sécurité pour les pilotes de l’armée chez son ancien employeur, Saab Aviation . Embauché par Volvo en 1958, il devient le premier ingénieur spécifiquement en charge de la sécurité des occupants d’une voiture. Il allait se servir de son expérience acquise dans l’aviation, non pas pour catapulter le conducteur en dehors de l’habitacle, mais au contraire le plaquer fermement à son siège en cas de choc. En inventant la ceinture de sécurité à trois points d’ancrage, Nils Bohlin a probablement sauvé des millions de vie. Dès 1959, Volvo devenait le premier constructeur au monde à équiper en série ses voitures de ceintures de sécurité aux places avant.

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1961 Passé à la postérité comme la voiture de Roger Moore, alias Simon Templar, dans la série télévisée à succès « Le Saint », le coupé P1800 occupe une place à part dans l’histoire de Volvo. Sa force d’attraction quasi magique en a fait un emblème et a suscité un attrait pour la marque au niveau international. Planifié en Suède, dessiné en Italie, présenté en Belgique, carrossé en Ecosse, assemblé en Angleterre, c’est le modèle de la mondialisation avant l’heure.

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1964 Pour Volvo, la chose n’a jamais fait aucun doute. Jusqu’à l’âge de 3 ou 4 ans, la place d’un enfant dans une voiture est dans un siège bien sûr, mais un siège impérativement placé dos à la route. En liaison avec des médecins, des ergothérapeutes, des parents, la marque travaille depuis plus de cinquante ans sur ce sujet spécifique qui mérite toutes les attentions. En 1964, le premier prototype était testé à bord d’une PV544

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1959 Quand elle remporta le titre de championne d’Europe des rallyes en 1959, Ewy Rosqvist avait 30 ans. Née dans une ferme et assistante vétérinaire de formation, elle expliquait son talent par le nombre de kilomètres qu’elle devait parcourir chaque jour sur les petites routes hasardeuses du sud de la Suède. Dotée d’un solide sens de l’humour, elle prétendait aussi que sa réputation de pilote rapide était surtout due à la relative faiblesse du freinage de sa PV544.

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1960 le premier Open Space chez Volvo. 6000 m2 de bureau pour le nouveau siège de l’entreprise à Torslanda. La devise était : to put « people first »

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1976, Stephen Wallman a toutes les raisons d’être fier. Petite pièce mais gros morceau dans la lutte anti-pollution, la sonde lambda qu’il a inventée pour Volvo entraîne une réduction des émissions toxiques d’un moteur pouvant aller jusqu’à 90 %. Première à en être équipée en 1976 en Californie, la Volvo 240 a été élue deux ans plus tard « Voiture la plus propre des Etats-Unis ».

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Volvo a 90 ans

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