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Micmac au Panama !

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Micmac au Panama !

Bis repetita… Le canal de Panama, passage de 77 kilomètres entre les océans Pacifique et Atlantique, doit fêter son centenaire en août avec des travaux d’élargissement décidés en 2007. Las ! Un litige lié aux surcoûts bloque les travaux. Les premiers plans du canal ont été dessinés par des navigateurs portugais au XVe siècle. Le projet ressort régulièrement, et, en 1819, le gouvernement espagnol donne son feu vert. La République de la Nouvelle-Grenade (l’actuelle Colombie) accorde une concession à une société française en 1839. Un envoyé du gouvernement français décourage tout soutien au projet, qui tombe aux oubliettes jusqu’en 1879.

Ferdinand de Lesseps, qui supervise les travaux du canal de Suez, rachète alors les droits de concession et lance la Compagnie universelle du canal interocéanique de Panama. La première levée de fonds est un échec. Qu’importe ! Lesseps divise par deux le budget et, grâce aux banques, l’émission d’actions de sa compagnie rencontre un vrai succès. Les travaux démarrent et connaissent rapidement des difficultés, entraînant la chute du titre.

Presse, ministres et parlementaires sont alors soudoyés pour obtenir le droit d’émettre, en 1888, 2 millions de nouveaux titres. Le fiasco est retentissant. Les banques lâchent le Français. La compagnie fait faillite, déclenchant l’un des plus gros scandales politico-financier jamais connu en France alors que les travaux reprennent enfin… Ils seront achevés par les Américains, initialement très hostiles au projet. 

Patrick Déniel

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